Die Gettysburg-Rede: Denkwürdige Worte, denkwürdige Taten

[Hier finden Sie eine gekürzte Version; die vollständige Version des Beitrags ist in Englisch und Spanisch verfügbar.]

An diesem Tag im Jahre 1863 hielt Abraham Lincoln in Gettysburg, Pennsylvania, was seine berühmteste Rede werden würde.  Das ist höchst ironisch, wenn man bedenkt dass die Rede selbst die Worte enthält: „die Welt wird wenig Notiz davon nehmen, noch sich lange an das erinnern, was wir hier sagen“.

Normalerweise begann Lincoln mehrere Wochen oder sogar Monate vor der Zeit wichtige Reden zu komponieren, und sich auf Themen und Ideen zu stützen, über die er seit einiger Zeit nachgedacht hatte.  Die Rede in Gettysburg wäre seine Gelegenheit, mit dem amerikanischen Volk über die Bedeutung des Bürgerkriegs im Kontext der Vergangenheit, Gegenwart und Zukunft der Nation zu sprechen.  Der Präsident wollte, und musste, es gut machen.

Früher in diesem Sommer hatte Lincoln in einer spontanen Rede gesagt: „Wie lange ist es her? – etwa achtzig Jahre – seit am vierten Juli zum ersten Mal in der Geschichte der Welt eine Nation durch ihre Vertreter, versammelt und erklärt als eine selbstverständliche Wahrheit, dass ‚alle Menschen gleich geschaffen sind‘“.

In Gettysburg gesprochen, wurde dieses „etwa achtzig Jahre …“ dann:

Vor viermal zwanzig und sieben Jahren brachten unsere Väter auf diesem Kontinent eine neue Nation hervor, in Freiheit gezeugt, und dem Grundsatz gewidmet, dass alle Menschen gleich geschaffen sind.

Nach diesem kurzen Rückblick auf die Vergangenheit – insbesondere auf die Unabhängigkeitserklärung und die Gründung unserer Nation auf der Grundlage von Freiheit und Gleichheit – wandte Lincoln seine Aufmerksamkeit auf die Gegenwart:

Jetzt sind wir in einem großen Bürgerkrieg verstrickt der eine Probe dafür ist, ob diese Nation oder irgendeine Nation dergestalt gezeugte und dergestalt gewidmete lange dauern kann.

Die Ereignisse der letzten Jahrzehnte deuteten tatsächlich darauf hin, dass moderne Nationen, die als Republiken oder Demokratien etabliert wurden, zum Scheitern verurteilt waren. Das benachbarte Mexiko war ein Paradebeispiel, nachdem es vor weniger als zwei Jahren vom französischen Kaiser Napoleon III übernommen worden war.

Als Nächstes lenkte Lincoln die Aufmerksamkeit seines Publikums auf das Hauptziel der Zeremonie an diesem Tag: die Unionssoldaten zu ehren, die während der schrecklichen Schlacht vom 1. bis 3. Juli das ultimative Opfer gebracht hatten:

Wir haben uns auf einem großen Schlachtfeld dieses Krieges versammelt.  Wir sind gekommen, um einen Teil dieses Feldes denjenigen als letzte Ruhestatt zu widmen, die hier ihr Leben gaben, damit diese Nation leben möge.  Es ist nur recht und billig, dass wir dies tun.

Doch in einem höheren Sinne können wir diesen Boden nicht widmen – können wir ihn nicht weihen – können wir ihn nicht heiligen.  Die tapferen Männer, lebende wie tote, die hier kämpften, haben ihn geweiht, weit über das hinaus, was unsere schwachen Kräfte hinzufügen oder hinweg nehmen könnten.  Die Welt wird wenig Notiz davon nehmen, noch sich lange an das erinnern, was wir hier sagen, aber sie kann niemals vergessen, was jene hier taten.

Lincoln glaubte wirklich, dass die Taten der Soldaten wichtiger waren als seine Worte. Der Krieg könnte, ohne seine Worte gewonnen worden sind, aber es könnte nie ohne ihre Taten gewonnen worden sind.

Nachdem er in die Vergangenheit geschaut hatte und die Gegenwart betrachtet hatte, schloss Lincoln mit einem Blick in die Zukunft: wie sollten wir, die bleiben, reagieren?

Es ist vielmehr an uns, den Lebenden, hier dem unvollendeten Werk gewidmet zu werden, das diejenigen, die hier kämpften, so weit und so edelmütig vorangebracht haben.  Es ist vielmehr an uns, hier der großen Aufgabe gewidmet zu werden, die noch vor uns liegt – dass uns diese edlen Toten mit wachsender Hingabe erfüllen für die Sache, der sie das höchste Maß an Hingabe erwiesen haben – dass wir hier uns feierlich entschließen, dass diese Toten nicht vergebens gestorben sein sollen – dass diese Nation, unter Gott, eine Wiedergeburt der Freiheit erleben soll – und dass die Regierung des Volkes, durch das Volk, für das Volk, nicht von der Erde verschwinden soll.

Lincoln erinnerte die Leute erneut, dass der Kampf nicht nur für das Überleben der Union, sondern für das Überleben der Demokratie in der ganzen Welt war: „dass die Regierung des Volkes, durch das Volk, für das Volk, nicht von der Erde verschwinden soll“.

Dieser letzte Satz hat einen weltweiten Einfluss gehabt.  Als nur ein Beispiel, wenn das französische Volk eine neue Verfassung in 1958 für seine fünfte Republik verabschiedete, enthielt es die folgende Erklärung: „das Prinzip (der Republik) ist: Regierung des Volkes, durch das Volk und für das Volk“ [„Son principe est : gouvernement du peuple, par le peuple et pour le peuple.“]

Lincolns beredte und denkwürdige Worte in Gettysburg leben heute, mehr als 150 Jahre später.  Während sie vielleicht beigetragen haben, die Menschen seiner Zeit zu wecken und zu inspirieren, lassen Sie uns nicht vergessen, dass es die mutigen Taten der Soldaten waren, die schließlich den Krieg gewonnen und die Union bewahrt haben.  Wie man so sagt, Taten sagen mehr als Worte, oder wie das Motto des Marineschiffes USS Gettysburg es ausdrückt: „Taten, nicht Worte“.  Mögen wir uns an Lincolns Worte erinnern und bereit sein, sich für die Ursachen von Freiheit, Gleichheit und Demokratie in unserem eigenen Tag zu äußern, aber mögen wir uns auch an die Taten der Soldaten erinnern, und ebenfalls bereit sein, zu handeln, wenn wir aufgerufen werden sind.

Kevin J. Wood

19. November 2017

Le discours de Gettysburg : Paroles mémorables, actes mémorables

[Ce qui suit est une version abrégée ; la version complète de l’article du blog est disponible en anglais et en espagnol.]

À cette date en 1863, Abraham Lincoln a prononcé à Gettysburg, Pennsylvanie ce qui deviendrait son discours le plus célèbre.  Ceci est suprêmement ironique considérant que le discours lui-même contient les mots : “le monde notera peu, ni se souviendra longtemps, ce que nous disons ici”.

La coutume de Lincoln était de commencer à composer des discours majeurs plusieurs semaines ou même des mois à l’avance, et de s’inspirer des thèmes et des idées auxquels il avait pensé depuis un certain temps.  L’allocution en Gettysburg serait son occasion de parler au peuple américain de l’importance de la guerre civile dans le contexte du passé, du présent et de l’avenir de la nation.  Le président voulait, et avait besoin de, faire les choses correctement.

Plus tôt cet été, dans un discours spontané, Lincoln avait dit : « Depuis combien de temps est-il ? – quatre-vingts années à peu près – depuis le quatre juillet, pour la première fois dans l’histoire du monde, une nation, par ses représentants, s’est réunie et a déclaré comme une vérité évidente que ‘tous les hommes sont créés égaux’ ».

Prenant la parole à Gettysburg, ce « quatre-vingts années à peu près … » est alors devenu :

Il y a quatre-vingt-sept ans, nos pères ont donné naissance sur ce continent à une nouvelle nation, conçue dans la liberté, et dédiée à la thèse selon laquelle tous les hommes sont créés égaux.

Après cette observation sommaire du passé – en particulier de la Déclaration d’Indépendance et la fondation de notre nation sur les bases de la liberté et de l’égalité – Lincoln a tourné son attention vers le présent :

Maintenant nous sommes engagés dans une grande guerre civile, qui prouvera si cette nation ou toute autre nation ainsi conçue et ainsi dédiée peut durer longtemps.

Les événements des décennies précédentes suggéraient en effet que les nations modernes établies comme républiques ou démocraties étaient vouées à l’échec.  Le Mexique voisin était un exemple parfait, ayant été repris par l’empereur français Napoléon III moins de deux ans auparavant.

Lincoln a ensuite attiré l’attention de son auditoire sur l’objectif principal de la cérémonie ce jour-là : rendre hommage aux soldats de l’Union qui avaient fait le sacrifice ultime lors de la terrible bataille du 1er au 3 juillet :

Nous sommes réunis sur un grand champ de bataille de cette guerre.  Nous sommes venus pour dédier une partie de ce champ qui deviendra le lieu du dernier repos de tous ceux qui ont ici donné leur vie afin que cette nation puisse vivre.  Il est complètement approprié et convenable que nous fassions cela.

Mais, dans un sens plus large, nous ne pouvons pas dédier, nous ne pouvons pas consacrer, nous ne pouvons pas sanctifier ce sol.  Les hommes courageux, vivants et morts, qui ont lutté ici, l’ont consacré bien au-dessus de notre pauvre pouvoir d’ajouter ou de diminuer.  Le monde ne remarquera guère, ni ne se souviendra longtemps, ce que nous disons ici, mais il ne pourra jamais oublier ce qu’ils ont fait ici.

Lincoln croyait sincèrement que les actes des soldats étaient plus importants que ses paroles.  La guerre aurait pu être gagnée sans ses paroles, mais elle n’aurait jamais pu être gagnée sans leurs actes.

Après avoir regardé vers le passé et considéré le présent, Lincoln a conclu en regardant vers l’avenir : Comment devrions-nous qui restent répondre ?

C’est plutôt à nous, les vivants, d’être dédiés ici à l’œuvre inachevée que ceux qui ont combattu ici ont jusqu’à ce point si noblement avancée.  C’est plutôt à nous d’être ici dédiés à la grande tâche qui reste devant nous – que de ces morts honorés nous prenions une dévotion accrue à cette cause pour laquelle ils ont donné la dernière pleine mesure de dévotion – que nous résolvions ici hautement que ces morts ne soient pas morts en vain – que cette nation, sous l’égide de Dieu, ait une nouvelle naissance de la liberté – et que le gouvernement du peuple, par le peuple, pour le peuple, ne disparaisse pas de la terre.

Lincoln a de nouveau rappelé aux gens que la lutte n’était seulement pour la survie de l’Union, mais aussi pour la survie de la démocratie à travers le monde : « que le gouvernement du peuple, par le peuple, pour le peuple, ne disparaisse pas de la terre ».

Cette dernière phrase a eu un impact mondial.  Pour ne citer qu’un exemple, quand le peuple de France a adopté une nouvelle Constitution en 1958 pour sa Cinquième République, il a inclus la déclaration suivante : « Son principe est : gouvernement du peuple, par le peuple et pour le peuple ».

Les paroles éloquentes et mémorables de Lincoln à Gettysburg vivent encore aujourd’hui, plus de 150 ans plus tard.  Bien qu’ils aient peut-être contribué à éveiller et à inspirer les gens de son époque, n’oublions pas que ce sont les actes courageux des soldats qui ont finalement remporté la guerre et préservé l’Union.

Comme on le dit, après tout, les actions parlent plus que les mots, ou comme le dit la devise du navire naval USS Gettysburg : « des actes, pas des mots ».

Puissions-nous nous souvenir des paroles de Lincoln et être prêts disposés à prendre la parole pour les causes de la liberté, de l’égalité et de la démocratie dans notre temps, mais souvenons-nous aussi des actes des soldats et serons-nous également prêts à agir lorsque nous sommes appelés.

Kevin J. Wood

19 novembre 2017

The Gettysburg Address: Memorable Words, Memorable Deeds

On this date in 1863, Abraham Lincoln delivered in Gettysburg, Pennsylvania what would become his most famous speech, destined to be memorized and/or recited by innumerable schoolchildren and others.  This is supremely ironic considering that the speech itself contains the words: “the world will little note, nor long remember, what we say here”.

There would also grow up around the speech a mythical story of how it came about, namely that Lincoln wrote it on the back of an envelope on the train en route to Gettysburg.  While is it certainly possible that Lincoln worked a little on his speech during the trip – he often continued refining his words right up to the time of delivery – he had likely written the bulk of it before leaving Washington.

Lincoln’s custom was to begin composing major speeches several weeks or even months ahead of time, and to draw upon themes and ideas about which he had been thinking for some time.  Although his address at the Gettysburg battlefield would be short – just “a few appropriate remarks” to dedicate a national military cemetery – it would be a very important one.  During the first two and a half years of his presidency, Lincoln had spoken publicly outside of Washington, DC on only three occasions, each one spontaneous and brief.  The address at Gettysburg would be his opportunity to speak to the American people about the significance of the Civil War in the context of the nation’s past, present, and future.  The President wanted, and needed, to get it right.

Some proof of this is found in Lincoln’s famous opening line.  Earlier that summer, in response to a serenade following news of the Confederate surrender of Vicksburg, which had come directly on the heels of the great Union victory at Gettysburg, Lincoln had said: “How long ago is it? – eighty odd years – since on the Fourth of July for the first time in the history of the world a nation by its representatives, assembled and declared as a self-evident truth that ‘all men are created equal’”.

Speaking at Gettysburg, this “eighty odd years …” now became:

Four score and seven years ago our fathers brought forth on this continent, a new nation, conceived in Liberty, and dedicated to the proposition that all men are created equal.

After this summary look back to the past – specifically to the Declaration of Independence and the founding of our nation on the bases of liberty and equality – Lincoln turned his attention to the present:

Now we are engaged in a great civil war, testing whether that nation, or any nation so conceived and so dedicated, can long endure.

Events of the previous decades indeed suggested that modern nations established as republics or democracies were destined to fail.  One needed only to look to central and South America, where nation after nation had secured its independence in the early 19th century only to later fall into political chaos and instability.  Neighboring Mexico was a prime example, having been taken over by French Emperor Napoleon III less than two years before.

Lincoln next directed the attention of his audience to the main objective of the ceremony that day: to honor those Union soldiers who had made the ultimate sacrifice during the terrible battle of July 1-3:

We are met on a great battle-field of that war.  We have come to dedicate a portion of that field, as a final resting place for those who here gave their lives that that nation might live.  It is altogether fitting and proper that we should do this.

But in a larger sense, we can not dedicate – we can not consecrate – we can not hallow – this ground.  The brave men, living and dead, who struggled here, have consecrated it, far above our poor power to add or detract.  The world will little note, nor long remember, what we say here, but it can never forget what they did here.

Whether Lincoln really felt that his words would not be remembered – this is probably just his characteristic understatement and humility – he no doubt believed that the soldiers’ deeds were more important than his words.  The war might have been won without his words, but it could never have been won without their deeds.

Having looked to the past and considered the present, Lincoln concluded by looking to the future: how should we who remain respond?

It is for us the living, rather, to be dedicated here to the unfinished work which they who fought here have thus far so nobly advanced.  It is rather for us to be here dedicated to the great task remaining before us – that from these honored dead we take increased devotion to that cause for which they gave the last full measure of devotion – that we here highly resolve that these dead shall not have died in vain – that this nation, under God, shall have a new birth of freedom – and that government of the people, by the people, for the people, shall not perish from the earth.

Lincoln’s hope was that just as we had had a birth of freedom in 1776 – “four score and seven years” before – now, out of something so terrible as a bloody civil war, we might have a “new birth of freedom”.  And he again reminded the people that the struggle wasn’t just for the survival of the Union, but for the survival of democracy throughout the world: “that government of the people, by the people, for the people, shall not perish from the earth”.

That last phrase was not entirely Lincoln’s; most people listening that day would have recognized that he was reformulating Daniel Webster’s famous description of the US government in 1830 as “the people’s government, made for the people, made by the people, and answerable to the people.”  But Lincoln’s more concise phrasing has contributed to its now-universal impact.  As just one example, when the people of France adopted a new Constitution in 1958 for their Fifth Republic, they included the following statement: “The principle (of the Republic) shall be: government of the people, by the people, and for the people”. [“Son principe est : gouvernement du peuple, par le peuple et pour le peuple.”]

Lincoln’s eloquent and memorable words at Gettysburg live on today, more than 150 years later.  While they may have helped to rouse and inspire the people of his day, let us not forget that it was the soldiers’ courageous deeds which ultimately won the war and preserved the Union.  As is said, after all, actions speak louder than words, or as the motto of the naval ship USS Gettysburg puts it: “Deeds Not Words”.  May we remember Lincoln’s words and be willing to speak up for the causes of liberty, equality, and democracy in our own day, but may we also remember the soldiers’ deeds and likewise be willing to act when called upon.

Kevin J. Wood

November 19, 2017

 

El discurso de Gettysburg: Palabras memorables, hechos memorables

En esta fecha en 1863, Abraham Lincoln pronunció en Gettysburg, Pensilvania lo que se convertiría en su más famoso discurso, destinado a ser memorizado y/o recitado por innumerables escolares y otros.  Esto es sumamente irónico, teniendo en cuenta que las palabras en sí contienen las palabras: “El mundo apenas notará, ni por mucho tiempo recordará, lo que nosotros decimos aquí”.

Además, crecería en torno al discurso una historia mítica de cómo se produjo, a saber, que Lincoln lo escribió en el reverso de un sobre en el tren rumbo a Gettysburg.  Si bien es posible que Lincoln trabajara un poco en su discurso durante el viaje – a menudo continuó perfeccionando sus palabras hasta el momento de decirlas – probablemente había escrito la mayor parte antes de salir de Washington.

La costumbre de Lincoln era la de comenzar a componer grandes discursos varias semanas o incluso meses antes de tiempo, y de basarse en temas e ideas sobre los que había reflexionado durante un tiempo prolongado.  Aunque su discurso en el campo de batalla de Gettysburg sería corto – solamente “unos pocos comentarios apropiados” para dedicar un cementerio militar nacional – sería muy importante.  Durante los primeros dos años y medio de su presidencia, Lincoln había hablado en público fuera de Washington, DC en solamente tres ocasiones, cada una de ellas siendo espontánea y breve.  El discurso en Gettysburg sería su oportunidad de hablar al pueblo estadounidense sobre el significado de la Guerra Civil en el contexto del pasado, presente y futuro de la nación.  El presidente quería, y necesitaba, hacerlo bien.

Se encuentra una indicación de esto en la famosa línea de apertura de Lincoln.  A principios de aquel verano, en respuesta a una serenata tras de la noticia de la rendición confederada de Vicksburg, la cual había ocurrido justo después de la gran victoria unionista en Gettysburg, Lincoln había dicho: “¿Hace cuánto tiempo ha sido? – unos ochenta años – desde que el día cuatro de julio por primera vez en la historia del mundo una nación por sus representantes se reunió y declaró como una verdad evidente por sí misma que ‘todos los hombres son creados iguales’”.

Hablando en Gettysburg, esto de “unos ochenta años …” ahora se convirtió en:

Hace cuatro veintenas más siete años, nuestros padres hicieron nacer en este continente, a una nueva nación, concebida en libertad, y dedicada a la proposición que todos los hombres son creados iguales.

Después de esta mirada resumida hacia atrás al pasado – en concreto a la Declaración de Independencia y la fundación de nuestra nación sobre las bases de la libertad y la igualdad – Lincoln dirigió su atención al presente:

Ahora nos encontramos enfrentados en una gran guerra civil, poniendo a prueba si esa nación, o cualquiera así concebida y dedicada, puede perdurar mucho tiempo.

De hecho, los acontecimientos de las décadas anteriores sugerían que las naciones modernas establecidas como repúblicas o democracias estaban destinadas a fracasar.  Uno solamente tenía que mirar al centro y sur de América, donde una nación tras otra había logrado su independencia a principios del siglo XIX para luego caer en el caos y la inestabilidad política.  Nuestro vecino México era un excelente ejemplo, habiendo sido tomado por el emperador francés Napoleón III menos de dos años antes.

A continuación, Lincoln dirigió la atención de su audiencia al objetivo principal de la ceremonia aquel día: honrar a los soldados unionistas que habían hecho el sacrificio máximo durante la terrible batalla de los días 1 a 3 de julio:

Estamos reunidos en un gran campo de batalla de esa guerra.  Hemos venido a dedicar una parte de ese campo, como lugar de descanso final para aquellos que aquí dieron sus vidas para que esa nación pudiera vivir.  Es completamente apropiado y correcto que hagamos esto.

Pero en un sentido más amplio, nosotros no podemos dedicar – no podemos consagrar – no podemos santificar – este terreno.  Los hombres valientes, vivos y muertos, que aquí lucharon, lo han consagrado, mucho más allá de nuestro humilde poder de añadir o quitar.  El mundo apenas notará, ni por mucho tiempo recordará, lo que nosotros decimos aquí, pero nunca podrá olvidar lo que ellos hicieron aquí.

Ya sea que Lincoln realmente sintiera o no que sus palabras no serían recordadas – es probable que esto sea simplemente su moderación y humildad características – sin duda pensaba que las acciones de los soldados eran más importantes que sus propias palabras.  La guerra podría haber sido ganada sin las palabras de él, pero nunca se podría haber ganado sin las obras de los soldados.

Después de haber mirado al pasado y considerado el presente, Lincoln concluyó mirando al futuro: ¿cómo debemos responder nosotros, los que quedan?

Corresponde a nosotros los vivos, más bien, dedicarnos aquí a la obra inconclusa que aquellos que aquí lucharon han avanzado tan noblemente.  Corresponde más bien a nosotros dedicarnos aquí a la gran tarea que nos queda por delante – que de estos muertos honrados tomemos una mayor devoción a la causa por la que ellos dieron la última cuota de devoción – que resolvamos firmemente que estos muertos no hayan muerto en vano – que esta nación, bajo la protección de Dios, experimente un nuevo nacimiento de la libertad – y que el gobierno del pueblo, por el pueblo, para el pueblo no desaparezca de la tierra.

La esperanza de Lincoln de que tal y como tuvimos un nacimiento de la libertad en 1776 – “cuatro veintenas más siete años” antes – ahora, de algo tan terrible como una sangrienta guerra civil, podríamos tener un “nuevo nacimiento de la libertad”.  Y nuevamente le recordó a la gente que la lucha no era solamente por la supervivencia de la Unión, sino por la supervivencia de la democracia por todo el mundo: “que el gobierno del pueblo, por el pueblo, para el pueblo no desaparezca de la tierra”.

Esa última frase no fue completamente de Lincoln; la mayoría de las personas que escucharon ese día habrían reconocido que estaba reformulando la famosa descripción del gobierno estadounidense por parte de Daniel Webster en 1830 como “el gobierno del pueblo, hecho para el pueblo, hecho por el pueblo y responsable ante el pueblo”.  Pero el fraseo más conciso de Lincoln ha contribuido a su impacto ahora universal.  Como un solo ejemplo, cuando el pueblo de Francia adoptó una nueva Constitución en 1958 para su Quinta República, incluyó la siguiente declaración: “El principio (de la República) será: gobierno del pueblo, por el pueblo y para el pueblo”.  [“Son principe est : gouvernement du peuple, par le peuple et pour le peuple.”]

Las palabras elocuentes y memorables de Lincoln en Gettysburg todavía viven hoy, más de 150 años después.  Si bien podían haber ayudado a despertar e inspirar a la gente de su época, no olvidemos que fueron los hechos valientes de los soldados lo que finalmente ganó la guerra y preservó la Unión.  Como se dice, después de todo, los hechos hablan más que las palabras, o como dice el lema del buque naval USS Gettysburg: “Hechos, No Palabras”.  Que recordemos las palabras de Lincoln y estemos dispuestos a hablar a favor de las causas de la libertad, la igualdad y la democracia en nuestros propios días, pero que recordemos también los hechos de los soldados y asimismo estemos dispuestos a actuar cuando se nos llama.

Kevin J. Wood

el 19 de noviembre de 2017

Abraham Lincoln, White Supremacist?

Much of what Abraham Lincoln said and wrote in his own day still resonates with us today because it comports with our ideas of liberty, equality, democracy, etc.  But then there are those few disturbing statements such as the following:

I have no purpose to introduce political and social equality between the white and the black races.  There is a physical difference between the two, which in my judgment will probably forever forbid their living together upon the footing of perfect equality, and inasmuch as it becomes a necessity that there must be a difference, I, as well as Judge Douglas, am in favor of the race to which I belong, having the superior position.  I have never said anything to the contrary…

Does this statement, made by Lincoln during the first of his great debates with Stephen Douglas in 1858, and which he later repeated and defended, mean that Lincoln was a white supremacist?

To answer this question, we must consider the statement itself and its context, as well as the entire body of Lincoln’s speeches and writings.

In regards to the statement itself, to prefer that one race hold a superior position in society is not the same as saying that that race is actually superior in any particular quality, and it would seem to fall short of what is usually meant today by “white supremacy”.  And we will later see that when it came time for him to compare the races, Lincoln would speak more tentatively.

In regards to the context, Lincoln was attempting to unseat Douglas as one of Illinois’ two Senators in the U.S. Congress.  He was the candidate of the newly-formed Republican Party, a diverse group of people whose unifying cause was their opposition to the spread of slavery into the west and the north of the country.  Some of the Republicans were abolitionists, advocating for the immediate emancipation of the slaves with no compensation paid to their owners, while others, such as Lincoln, were more in favor of gradual, voluntary, compensated emancipation.

Douglas and the Democrats had resorted to race-baiting by making the case that the ‘Black Republican party’ was in favor not only of immediate emancipation, but also of amalgamation, i.e., a mixing of the races, even intermarriage.  Lincoln’s statement cited above was in response to these provocative words by Douglas:

Do you desire to … allow the free negroes to flow in, and cover your prairies with black settlements?  Do you desire to turn this beautiful State into a free negro colony, in order that when Missouri abolishes slavery she can send one hundred thousand emancipated slaves into Illinois, to become citizens and voters, on an equality with yourselves?  If you desire negro citizenship, if you desire to allow them to come into the State and settle with the white man, if you desire them to vote on an equality with yourselves, and to make them eligible to office, to serve on juries, and to adjudge your rights, then support Mr. Lincoln and the Black Republican party.

In a state like Illinois, which didn’t allow slavery but which also greatly discouraged settlement by free blacks, this played well.  No abolitionist could have won a statewide election in Illinois at that time, and an ‘amalgamationist’ would have been run out of town, if not worse.  Lincoln, therefore, who was neither abolitionist nor ‘amalgamationist’, naturally defended himself against these kinds of charges.  Thus his previous statement and others such as: “I do not understand that because I do not want a negro woman for a slave I must necessarily want her for a wife.  My understanding is that I can just let her alone.

When Lincoln spoke of a physical difference between the races which “will probably forever forbid their living together upon the footing of perfect equality”, and of one race having a superior position, he was likely simply stating what an honest review of world history would have taught him.  History is replete of conflicts between peoples of different ethnicities, religions, classes, etc., which inevitably seem to result in the domination by one group over the other; it is likewise nearly devoid of examples of peaceful, equitable coexistence.  Lincoln therefore concluded quite rationally that “inasmuch as it becomes a necessity that there must be a difference, I … am in favor of the race to which I belong, having the superior position”.

But did that mean that the black race must serve the white race as slaves?  That would be the conclusion of the leaders of the future Confederacy, clearly stated by Alexander Stephens in his “Cornerstone Speech”.  But it was not the conclusion of Lincoln, who continued as follows:

… but I hold that notwithstanding all this, there is no reason in the world why the negro is not entitled to all the natural rights enumerated in the Declaration of Independence, the right to life, liberty and the pursuit of happiness.  I hold that he is as much entitled to these as the white man.  I agree with Judge Douglas he is not my equal in many respects – certainly not in color, perhaps not in moral or intellectual endowment.  But in the right to eat the bread, without leave of anybody else, which his own hand earns, he is my equal and the equal of Judge Douglas, and the equal of every living man.

As alluded to earlier, we see here that when Lincoln had a clear opportunity to make a case for “white supremacy”, he spoke cautiously and tentatively.  He could say definitively only that the black race was not equal to the white in color, and just perhaps not equal in morality or intelligence.

But where did this kind of thinking lead Lincoln in terms of finding a solution to the “race problem”?  Given that slavery was not an acceptable solution, and living alongside one another in equality seemed an impossibility, Lincoln, following Henry Clay and others, was led to conclude that the best solution was colonization: send the slaves and free blacks somewhere else to live, where they could govern themselves.  This might be back to Africa, or it might be a new colony somewhere in central or South America or the Caribbean.  To Lincoln, only this would be truly consistent with the American ideal of self-government.  As he had said in a speech a few years earlier: “When the white man governs himself that is self-government; but when he governs himself, and also governs another man, that is more than self-government – that is despotism.

Colonization would allow the black man to govern himself, and Lincoln would cling stubbornly to it well into his Presidency.  Thankfully, however, he was a man who was humble enough to change his views; as he wrote to Horace Greeley on the subject of emancipation: “I shall try to correct errors when shown to be errors; and I shall adopt new views so fast as they shall appear to be true views”.  Remarkably, it was Frederick Douglass and other black leaders who finally convinced Lincoln that colonization wasn’t a practicable solution, and so he turned his attention to figuring out how the two races could live side-by-side.  In his last speech, for example, delivered just three days before his assassination, he advocated publicly for the first time giving the right to vote, and therefore also citizenship, to at least certain blacks.

By this time Lincoln had no doubt also given up any notion he might previously have had about the inferiority of the black race.  Frederick Douglass, who discussed the war and emancipation with Lincoln on at least two occasions in the White House, noted that he was received with dignity, “just as you have seen one gentleman receive another … I was never more quickly or more completely put at ease in the presence of a great man”.  Lincoln would later call Douglass his friend, and many years later Douglass would write in his memoirs: “Mr. Lincoln was not only a great president, but a great man – too great to be small in anything.  In his company I was never in any way reminded of my humble origin, or of my unpopular color.

Abraham Lincoln, white supremacist?  Perhaps he was at one point in his life, in a limited sense, but it would be far more accurate to consider him a “human supremacist”, one who believed in and sought to elevate all of humankind to reach their inherent and God-given potential.

Kevin J. Wood

August 17, 2017

Abraham Lincoln, ¿‘supremacista’ blanco?

Mucho de lo que Abraham Lincoln dijo y escribió en su propio día todavía resuena con nosotros hoy día porque concuerda con nuestras ideas de libertad, igualdad, democracia, etc.  Pero luego hay esas pocas declaraciones inquietantes como la siguiente:

No tengo ningún objetivo de introducir la igualdad política y social entre la raza blanca y la negra.  Hay una diferencia física entre las dos, que a mi juicio probablemente prohibirá para siempre su convivencia sobre el fundamento de la igualdad perfecta, y en tanto que sea necesario que debe haber una diferencia, yo, así como el juez Douglas, soy en favor de que la raza a la que pertenezco tenga la posición superior.  Nunca he dicho nada en sentido contrario …

¿Es que esta declaración, hecha por Lincoln durante el primero de sus grandes debates con Stephen Douglas en 1858, la cual él repitió y defendió más tarde, significa que Lincoln era un supremacista blanco?

Para responder a esta pregunta, debemos considerar la declaración en sí y su contexto, así como la totalidad de los discursos y escritos de Lincoln.

En cuanto a la afirmación misma, el preferir que una raza ocupe una posición superior en la sociedad no es lo mismo que decir que esa raza es realmente superior en una cualidad en particular, y parecería no llegar a lo que hoy se quiere decir generalmente con “la supremacía blanca”.  Y veremos más adelante que cuando llegara el momento de comparar las razas, Lincoln hablaría más provisionalmente.

En cuanto al contexto, Lincoln intentaba derrocar a Douglas como uno de los dos senadores de Illinois en el Congreso de los EE.UU.  Era el candidato del recién formado Partido republicano, un grupo diverso de personas cuya causa unificadora era su oposición a la extensión de la esclavitud hasta las partes oeste y norte del país.  Algunos de los republicanos eran abolicionistas, abogando por la emancipación inmediata de los esclavos sin compensación a sus dueños, mientras que otros, como Lincoln, estaban más a favor de la emancipación gradual, voluntaria y compensada.

Douglas y los demócratas habían recurrido a argumentos incendiarios sobre la raza, sosteniendo que el “partido republicano negro” estaba a favor no solamente de la emancipación inmediata, sino también de la amalgamación, es decir, de mezclar las razas, incluso del matrimonio mixto.  La declaración de Lincoln citada anteriormente fue en respuesta a estas palabras provocativas de Douglas:

¿Desean … permitir que los negros libres fluyan hacia sus praderas y las cubran con asentamientos negros?  ¿Desean convertir este bello estado en una colonia de negros libres, para que cuando Missouri abola la esclavitud, pueda enviar cien mil esclavos emancipados a Illinois para convertirse en ciudadanos y votantes, en igualdad con ustedes mismos?  Si desean la ciudadanía negra, si desean permitirles entrar en el estado y establecerse con el hombre blanco, si desean que voten en igualdad con ustedes mismos, y hacerlos elegibles para los puestos del gobierno, para servir en los jurados y para adjudicar sus derechos, entonces apoyen al Sr. Lincoln y al Partido republicano negro.

En un estado como Illinois, que no permitía la esclavitud pero que también desalentaba mucho el asentamiento de los negros libres, esto encajaba bien.  Ningún abolicionista podría haber ganado una elección a nivel estatal en Illinois en ese momento, y un ‘amalgamacionista’ habría sido expulsado del pueblo, si no le habría ocurrido algo peor.  Lincoln, por lo tanto, quien no era ni abolicionista ni ‘amalgamacionista’, naturalmente se defendió contra este tipo de acusaciones.  De ahí, su declaración anterior y otras como: “No entiendo por qué el no querer que una mujer negra sea mi esclava significa que la debo querer como esposa.  A mi entender, puedo simplemente dejarla en paz.

Cuando Lincoln habló de una diferencia física entre las razas que “probablemente prohibirá para siempre su convivencia sobre el fundamento de la igualdad perfecta”, y de que una raza tenga una posición superior, es probable que era simplemente declarando lo que un repaso honesto de la historia del mundo le habría enseñado.  La historia está repleta de conflictos entre pueblos de distintas etnias, religiones, clases, etc., que inevitablemente parecen resultar en el dominio de un grupo sobre el otro; asimismo está casi desprovista de ejemplos de coexistencia pacífica y equitativa.  Por lo tanto, Lincoln concluyó muy racionalmente que “en tanto que sea necesario que debe haber una diferencia, yo … soy en favor de que la raza a la que pertenezco tenga la posición superior”.

¿Pero eso significaba que la raza negra debía servir a la raza blanca como esclavos?  Esa sería la conclusión de los líderes de la futura Confederación, expresada claramente por Alexander Stephens en su “Discurso de la piedra angular”.  Pero no fue la conclusión de Lincoln, quien siguió así:

… pero sostengo que a pesar de todo esto, no hay ninguna razón en el mundo por qué el negro no tiene derecho a todos los derechos naturales enumerados en la Declaración de la Independencia, el derecho a la vida, a la libertad y a la búsqueda de la felicidad.  Sostengo que tiene tanto derecho a estos como el hombre blanco.  Estoy de acuerdo con el juez Douglas en que él no es igual a mí en muchos aspectos – ciertamente no en color, quizás no en dotación moral o intelectual.  Pero en el derecho de comer el pan, sin permiso de nadie, que su propia mano gana trabajando, él es igual a mí e igual al juez Douglas, e igual a todo hombre viviente.

Como se ha mencionado anteriormente, vemos aquí que cuando Lincoln tuvo una clara oportunidad de defender la “supremacía blanca”, habló cautelosa- y tentativamente.  Únicamente podía decir definitivamente que la raza negra no era igual a la blanca en color, y simplemente que quizás no fuera igual en moralidad o inteligencia.

Pero, ¿a dónde le llevó este tipo de pensamiento a Lincoln en cuanto a encontrar una solución al “problema de las razas”?  Dado que la esclavitud no era una solución aceptable, y el ​​vivir juntos en igualdad parecía una imposibilidad, Lincoln, siguiendo a Henry Clay y otros, fue llevado a concluir que la mejor solución era la colonización: enviar a los esclavos y a los negros libres a alguna parte para vivir, donde podían gobernarse ellos mismos.  Esto podría ser un regreso a África, o podría ser una nueva colonia en algún lugar de América central o América del Sur o el Caribe.  Para Lincoln, solamente esto sería realmente coherente con el ideal americano del autogobierno.  Como había dicho en un discurso algunos años antes: “Cuando el hombre blanco se gobierna a sí mismo, eso es el autogobierno; pero cuando se gobierna a sí mismo, y también gobierna a otro hombre, eso es más que el autogobierno – eso es el despotismo.

La colonización permitiría que el negro se gobernara a sí mismo, y Lincoln se aferraría obstinadamente a ella hasta bien entrada en su presidencia.  Afortunadamente, sin embargo, era un hombre que era lo suficientemente humilde para cambiar sus puntos de vista; como escribió a Horace Greeley sobre el tema de la emancipación: “Intentaré corregir errores cuando se demuestre que son errores; y adoptaré nuevos puntos de vista tan rápidamente como parecerán ser verdaderos puntos de vista”.  Sorprendentemente, fueron Frederick Douglass y otros líderes negros quienes finalmente convencieron a Lincoln de que la colonización no era una solución viable, por lo que volvió su atención a averiguar cómo las dos razas podrían vivir la una al lado de la otra.  En su último discurso, por ejemplo, pronunciado solamente tres días antes de su asesinato, abogó públicamente por primera vez por dar el derecho a votar, y por lo tanto también la ciudadanía, a por lo menos ciertos de los negros.

Para entonces, Lincoln sin duda había renunciado también a cualquier idea que pudiera haber tenido sobre la inferioridad de la raza negra.  Frederick Douglass, quien habló de la guerra y de la emancipación con Lincoln en al menos dos ocasiones en la Casa Blanca, señaló que fue recibido con dignidad, “así como usted ha visto a un caballero recibir a otro … Nunca se me hicieron sentir cómodo más rápidamente o más completamente en la presencia de un gran hombre”.  Más tarde Lincoln llamaría a Douglass su amigo, y muchos años más tarde Douglass escribiría en sus memorias: “El Sr. Lincoln no solamente era un gran presidente, sino un gran hombre – demasiado grande para ser pequeño en cualquier cosa.  En su compañía nunca me recordé de mi origen humilde, ni de mi color impopular.

¿Abraham Lincoln, supremacista blanco?  Tal vez lo era en algún momento de su vida, en un sentido limitado, pero sería mucho más preciso considerarlo como un “supremacista humano”, alguien que creía en y trataba de elevar a toda la humanidad a alcanzar su potencial inherente y dada por Dios.

Kevin J. Wood

el 17 de agosto de 2017

Lincoln’s Eulogy on President Taylor: An Example to Others, Lincoln Himself Included

It was on this date – July 25 – in the year 1850 that Abraham Lincoln pronounced in Chicago a eulogy for President Zachary Taylor, who had died two weeks earlier at age 65, having served only one year and four months of his term.

The choice of Lincoln for this task was understandable since he had campaigned on behalf of Taylor in 1848 following his own one term in the U.S. Congress.  Yet it also seems somewhat ironic given some of the vast differences between Taylor’s life and his own.  Until Taylor was recruited by the Whig Party to run for President, for example, he expressed little interest in politics and held vague political beliefs.  Lincoln, by contrast, had been intrigued by politics since young adulthood and had very defined beliefs.

Even more striking was the difference in their military careers.  Much of Lincoln’s eulogy on Taylor covered his long and distinguished career as an army officer, from the War of 1812 to the Indian wars and finally the Mexican-American War, in which as a major general he became a national hero.  Lincoln’s own military service consisted of three uneventful months as a young man in the Black Hawk War, an experience which he once jokingly described as follows: “I had a good many bloody struggles with the musquetoes [sic]”.  In fact, Congressman Lincoln had opposed the initiation of the war with Mexico, viewing it as an unjustified land grab by President Polk with the sole goal of claiming more territory for the expansion of slavery.

While talking at length about General Taylor’s military accomplishments, Lincoln’s recitation was mostly plain and factual, but he allowed himself some poetic license when talking about one tense moment early in the Mexican-American War.  The general and his men were desperately trying to reach a besieged fort on the Rio Grande (near the modern Brownsville), not knowing whether their compatriots inside were dead or alive, and those inside likewise fearing for those outside.  Lincoln concluded the scene as follows:

And now the din of battle nears the fort and sweeps obliquely by; a gleam of hope flies through the half imprisoned few; they fly to the wall; every eye is strained – it is – it is – the stars and stripes are still aloft!  Anon the anxious brethren meet; and while hand strikes hand, the heavens are rent with a loud, long, glorious, gushing cry of victory! victory!! victory!!!

Later, when discussing General Taylor’s final battle, against the great Santa Anna at Buena Vista, deep in Mexican territory, outnumbered three or four to one, Lincoln recalled the apprehension felt by those back in the United States, fearing the worst.  When the truth finally came, it was of both “glory and grief.  A bright and glowing page was added to our Nation’s history; but then too, in eternal silence, lay Clay, and Mc’Kee, and Yell, and Lincoln, and our own beloved Hardin” (these names being some of the officers killed at Buena Vista, including Henry Clay’s son, Henry Clay, Jr.; Lincoln’s friend John J. Hardin; and interestingly, an officer named George Lincoln, apparently no relation).

While all this military history reveals a great difference between the lives of Taylor and Lincoln, however, Lincoln’s eulogy also suggests some remarkable commonalities between the two men.  They were both shaped, for example, by having spent their early years on the frontier in Kentucky.  Perhaps most interesting of all, the character traits, ambitions, priorities, etc. which Lincoln exalts in Taylor are ones which we would easily apply to Lincoln himself.  And they are the same ones which Lincoln would later appreciate in others when he had his second military stint, that of Commander-in-Chief, in particular in men such as General Grant.  Lincoln might just as well have been pronouncing the eulogy he hoped others would pronounce on his own life when his own time came to depart this world.

The following words, for example, might just as easily express the feelings which Lincoln would have toward Grant 15 years later:

Gen. Taylor’s battles were not distinguished for brilliant military manoeuvers; but in all, he seems rather to have conquered by the exercise of a sober and steady judgment, coupled with a dogged incapacity to understand that defeat was possible.  His rarest military trait, was a combination of negatives – absence of excitement and absence of fear.  He could not be flurried, and he could not be scared.

Lincoln also took time to carefully relate one notable incident which showed that Taylor was averse to seeking revenge.  During the Mexican-American War, Colonel William Worth, greatly offended when Taylor selected another officer over him, returned to Washington to tender his resignation, where “in his passionate feeling, he hesitated not to speak harshly and disparagingly of Gen. Taylor.  He was an officer of the highest character; and his word, on military subjects, and about military men, could not, with the country, pass for nothing.”

Worth soon regretted his words and actions, however, and his resignation having been declined, he returned to the field of battle, where, Lincoln relates:

Then came Gen. Taylor’s opportunity for revenge.  The battle of Monterey was approaching, and even at hand.  Taylor could if he would, so place Worth in that battle, that his name would scarcely be noticed in the report.  But no.  He felt it was due to the service, to assign the real post of honor to some one of the best officers; he knew Worth was one of the best, and he felt that it was generous to allow him, then and there, to retrieve his secret loss.  Accordingly he assigned to Col. Worth in that assault, what was par excellence, the post of honor; and, the duties of which, he executed so well, and so brilliantly, as to eclipse, in that battle, even Gen. Taylor himself.

To anyone familiar with Lincoln’s own life and career, these words will immediately recall to mind some of the notable incidents when he would likewise refuse to hold grudges against those who did him harm or spoke ill of him, even naming them to posts of honor for the sake of the country if he felt that they were the best people for the job.  The case of Edwin Stanton is just one example of this.

Given that Taylor’s political career was rather short and also recent, Lincoln’s eulogy is understandably brief on this point, noting that “the incidents of his administration up to the time of his death, are too familiar and too fresh to require any direct repetition”.  He was more concerned about what effect the President’s death would have politically on the country, but called for trust in God on this matter:

I fear the one great question of the day [slavery], is not now so likely to be partially acquiesced in by the different sections of the Union, as it would have been, could Gen. Taylor have been spared to us.  Yet, under all circumstances, trusting to our Maker, and through his wisdom and beneficence, to the great body of our people, we will not despair, nor despond.

Lincoln held that Taylor would be remembered for “his unostentatious, self-sacrificing, long enduring devotion to his duty”, and moralized that this should serve as an example to young Americans “that treading the hard path of duty, as he trod it, will be noticed, and will lead to high places”.

Lincoln concluded his thoughts on Taylor’s life as follows, including a citation from the gospels and another from an Isaac Watts hymn:

But he is gone.  The conqueror at last is conquered.  The fruits of his labor, his name, his memory and example, are all that is left us – his example, verifying the great truth, that “he that humbleth himself, shall be exalted” teaching, that to serve one’s country with a singleness of purpose, gives assurance of that country’s gratitude, secures its best honors, and makes “a dying bed, soft as downy pillows are”.

But Lincoln was not quite done, noting that the death of such a great and well-known person inevitably reminds all people of their own mortality.  He then finished his eulogy by citing several stanzas of his favorite poem, William Knox’s “Oh, why should the spirit of mortal be proud”, on the brevity and uncertainty of life, ending with the final stanza:

‘Tis the wink of an eye, ‘tis the draught of a breath,

From the blossoms of health, to the paleness of death.

From the gilded saloon, to the bier and the shroud.

Oh, why should the spirit of mortal be proud!

Reading Lincoln’s eulogy on President Taylor, and comparing it to how Lincoln lived his own life, suggests that he tried to emulate the positive characteristics of those he admired.  We might do well to do the same, beginning with the example of Lincoln himself.

Kevin J. Wood

July 25, 2017