“Land of Opportunity”: Lincoln on Immigration

The issue of immigration has been getting a lot of attention recently, both in North America and in Europe.  It was also a hot topic back in Abraham Lincoln’s day!

From a young age, Lincoln would have been well aware of the fact that the United States was a country of immigrants.  His own family was descended from Samuel Lincoln who emigrated from England to the Massachusetts Bay Colony in 1637.  He would also have realized that the only people who could truly call themselves natives of the land were the Indians, one of whom had shot and killed Lincoln’s own grandfather – and namesake – on the frontier of Kentucky long before young Abe was born.

In Lincoln’s day, our young country was growing quickly – a doubling of the population every 25 years or less – in large part due to immigration.  Given the ever-expanding size of our territory and economy, we were needing more and more workers, but some of our citizens were concerned because many of the newer immigrants were from Ireland or Germany.  Nearly all of the former and many of the latter were Roman Catholic, raising suspicions about whether they would be loyal to our democratic republican form of government.  This led to the rise of nativist political parties, including the so-called “Know Nothings”, who wanted to make it more difficult for immigrants to become citizens and to vote, and also to exclude foreign-born persons from holding any public office.  [Interestingly, exactly 100 years after Lincoln’s election as President, the great-grandson of eight of these Irish immigrants would become our first Catholic President.]

Lincoln’s good friend Joshua Speed wrote to him in 1855 to ask whether he had joined the Know-Nothing camp, as some of his political allies had done.  Lincoln responded as follows: “I am not a Know-Nothing.  That is certain.  How could I be?  How can anyone who abhors the oppression of negroes, be in favor of degrading classes of white people?  Our progress in degeneracy appears to me to be pretty rapid.  As a nation, we began by declaring that ‘all men are created equal’.  We now practically read it ‘all men are created equal, except negroes’.  When the Know-Nothings get control, it will read ‘all men are created equal, except negroes, and foreigners, and Catholics’.  When it comes to this I should prefer emigrating to some country where they make no pretense of loving liberty – to Russia, for instance, where despotism can be taken pure, and without the base alloy of hypocrisy.”

Then when Lincoln was running against Stephen Douglas for the U.S. Senate in 1858, both of them spoke in Chicago shortly after the Fourth of July holiday.  Noting that about half of our population had either come from Europe themselves or were descended from people who had come after our country’s founding, Lincoln said that these people should not feel that they were any less a part of our country than those descended from people present at its founding.  “When they look through that old Declaration of Independence they find that those old men say that ‘We hold these truths to be self-evident, that all men are created equal,’ and then they feel that that moral sentiment taught in that day evidences their relation to those men, that it is the father of all moral principle in them, and that they have a right to claim it as though they were blood of the blood, and flesh of the men who wrote that Declaration, and so they are.  That is the electric cord in that Declaration that links the hearts of patriotic and liberty-loving men together, that will link those patriotic hearts as long as the love of freedom exists in the minds of men throughout the world.”

Lincoln’s actions back up his words.  Many German immigrants had moved to Illinois, and they were naturally drawn to the newly established Republican Party due to its opposition to the spread of slavery.  Lincoln courted their vote, even purchasing a German-language newspaper to ensure that his message reached this vital constituency.

As President, Lincoln advocated for the recruitment of Catholic priests – and later, Jewish rabbis – to serve as chaplains.  And in his annual message to Congress in December, 1863, he asked that body to again consider “the expediency of establishing a system for the encouragement of immigration” given the increased demand for workers in our ever-expanding country coupled with the fact that “tens of thousands of persons, destitute of remunerative occupation, are thronging our foreign consulates, and offering to emigrate to the United States if essential, but very cheap, assistance can be afforded them.  It is easy to see that, under the sharp discipline of civil war, the nation is beginning a new life.”  Congress responded by passing an act to encourage immigration on the following July 4 and appropriated $25,000 to that end.

That same summer, the Republican (National Union) Party re-nominated Lincoln for President and included in its platform a resolution “that foreign immigration, which in the past has added so much to the wealth, development of resources and increase of power to this nation, the asylum of the oppressed of all nations, should be fostered and encouraged by a liberal and just policy.”

The new act was apparently successful, because that fall, Lincoln’s Thanksgiving Proclamation counted the increase in population due to immigration as one of the blessings of God of the previous year.  However, a new problem soon arose: frauds being perpetrated against the immigrants in their journey and settlement here.  Lincoln would have none of that, and requested in his next annual message (December, 1864) that the act be amended to provide the necessary protections by the national government.  He also wished to make it clear that the new immigrants would not be involuntarily subjected to military service.

All of this is not to say that Lincoln would necessarily be in favor of every pro-immigration proposal which has been suggested in our time.  The context and issues are entirely different.  But I believe that it does give us an accurate picture of what Lincoln’s general attitude toward immigrants and refugees would be, even toward those who are different from the majority population in ethnicity or religion.  As his law partner and friend Billy Herndon testified, Lincoln “had no prejudices against any class… tolerating – as I never could – even the Irish”, even though this group was disliked by many and voted overwhelmingly for the Democratic Party and therefore against Lincoln.

LinkedIn-LogoSquareKevin J. Wood

September 26, 2015

« Le pays où tout est possible » : Lincoln en matière d’immigration

[Ce qui suit est une version abrégée ; la version complète de l’article du blog est disponible en anglais et en espagnol.]

La question de l’immigration a reçu beaucoup d’attention récemment.  Il a également été un sujet brûlant à l’époque d’Abraham Lincoln, quand notre territoire et notre économie étaient en expansion et nous avions besoin de plus en plus de travailleurs.  Certains de nos citoyens étaient préoccupés, néanmoins, que bon nombre des immigrants plus récents étaient d’Irlande ou d’Allemagne.  Presque tous des premières et bon nombre de ces derniers étaient catholiques romains, soulèvent des soupçons concernant s’ils seraient fidèles à notre forme républicaine démocratique de gouvernement.  Cela a conduit à la montée des partis politiques nativistes, qui voulaient rendre plus difficile pour les immigrants de devenir des citoyens et de voter, et aussi exclure les personnes nées à l’étranger d’exercer toute fonction publique.

Lorsqu’on a demandé à Lincoln en 1855 s’il avait adhéré à un parti nativiste, il a répondu comme suit : « Je ne suis pas [l’un d’eux].  Cela est certain.  Comment pourrais-je être ? Comment peut quelqu’un qui a horreur de l’oppression des nègres être en faveur de dégrader des catégories de personnes blanches ?  Notre progrès dans la dégénérescence me semble être assez rapide.  En tant que nation, nous avons commencé en déclarant que ‘tous les hommes sont créés égaux’.  Maintenant nous la lisons pratiquement ‘tous les hommes sont créés égaux, sauf les nègres’.  Lorsque les [nativistes] prendre le contrôle, elle se lira ‘tous les hommes sont créés égaux, sauf les nègres et les étrangers et les catholiques’.  Quand il s’agit de cela, je préférerais émigrer vers des pays où ils ne font aucun faux-semblant d’aimer la liberté – vers la Russie, par exemple, où le despotisme peut être pris pur, et sans… l’hypocrisie. »  Plus tard, il a dit que les immigrants plus récents ne devraient pas sentir qu’ils étaient moins une partie de notre pays que les descendants de personnes présentes lors de sa fondation.

Les actions de Lincoln corroborent ses mots.  Il a cherché à gagner le vote allemand dans l’Illinois, et a même acheté un journal de langue allemande pour s’assurer que son message atteignait ces électeurs essentiels.  En tant que président, il a plaidé pour le recrutement des prêtres catholiques – et plus tard, des rabbins juifs – pour servir d’aumôniers.  Il a également demandé au Congrès de « [établir] un système pour l’encouragement de l’immigration », tandis que des dizaines de milliers de personnes dans le besoin sollicitaient l’aide de nos consulats européens.  Ce nouveau système était apparemment réussi parce que la prochaine proclamation d’Action de grâce de Lincoln comptait l’augmentation de la population en raison de l’immigration comme une des bénédictions de Dieu de l’année précédente.  Quand il a appris que des fraudes ont été commises contre les immigrants dans leur voyage et leur installation ici, Lincoln a demandé que la loi soit modifiée pour fournir les protections nécessaires par le gouvernement national.

Tout cela ne veut pas dire que Lincoln serait nécessairement en faveur de chaque proposition pro-immigration qui a été suggérée à notre époque.  Le contexte et les questions sont entièrement différentes.  Mais je crois qu’il ne nous donne une image juste de ce que serait l’attitude générale de Lincoln envers les immigrants et les réfugiés, même envers ceux qui sont différents de la population majoritaire en matière de leur origine ethnique ou leur religion.  Comme son associé et ami Billy Herndon a témoigné, Lincoln « n’avait pas de préjugés contre toute classe… en tolérant – que je ne pourrais jamais – même les Irlandais », même si ce groupe était détesté par beaucoup et ont voté massivement pour le Parti démocrate et donc contre Lincoln.

LinkedIn-LogoSquareKevin J. Wood

26 septembre 2015

“Tierra de oportunidad”: Lincoln sobre la inmigración

El asunto de la inmigración ha estado recibiendo mucha atención recientemente, tanto en Europa como en América del Norte.  ¡También fue un tema candente en los días de Abraham Lincoln!

Desde muy joven, Lincoln habría sido muy consciente del hecho de que los Estados Unidos era un país de inmigrantes.  Su propia familia descendía de Samuel Lincoln quien emigró de Inglaterra a la Massachusetts Bay Colony en 1637.  También se habría dado cuenta de que las únicas personas que realmente podrían llamarse nativos de la tierra eran los indios, uno de los cuales habían disparado y matado al abuelo de Lincoln – y su tocayo – en la frontera de Kentucky mucho antes de que el joven Abe naciera.

En la época de Lincoln, nuestro joven país estaba creciendo rápidamente – una duplicación de la población cada 25 años o menos – en gran parte debido a la inmigración.  Dado al tamaño cada vez mayor de nuestro territorio y nuestra economía, necesitábamos más y más trabajadores, pero algunos de nuestros ciudadanos estaban preocupados porque muchos de los nuevos inmigrantes eran de Irlanda o Alemania.  Casi todos de los primeros y muchos de los últimos eran católicos romanos, levantando sospechas sobre si serían leales a la forma democrática republicana de nuestro gobierno.  Esto llevó al crecimiento de partidos políticos nativistas, entre ellos los llamados “No saben nada” (“Know Nothings”), que querían hacer más difícil el proceso de los inmigrantes de convertirse en ciudadanos y de poder votar, y también excluir las personas nacidas en el extranjero de ocupar cualquier cargo público.  [Curiosamente, exactamente 100 años después de la elección de Lincoln como Presidente, el bisnieto de ocho de estos inmigrantes irlandeses se convertiría en nuestro primer presidente católico.]

Joshua Speed, un buen amigo de Lincoln, le escribió en 1855 para preguntar si se había unido al ala de los “No saben nada”, como habían hecho algunos de sus aliados políticos.  Lincoln respondió lo siguiente: “No soy un ‘No sé nada’.  Esto es cierto.  ¿Cómo podría serlo?  ¿Cómo puede alguien que aborrece la opresión de los negros, estar a favor de degradar a clases de gente blanca?  Me parece que nuestro progreso en la degeneración es bastante rápido.  Como nación, comenzamos declarando que ‘todos los hombres son creados iguales’.  Ahora prácticamente la leemos ‘todos los hombres son creados iguales, excepto los negros’.  Cuando los ‘No saben nada’ obtengan el control, se leerá ‘todos los hombres son creados iguales, excepto los negros y los extranjeros y los católicos’.  Cuando se llegue a esto preferiría emigrar a algún país donde no hacen ninguna pretensión de amar la libertad: a Rusia, por ejemplo, donde el despotismo se puede tomar puro, y sin la aleación base de la hipocresía.”

Luego, cuando Lincoln hizo campaña contra Stephen Douglas para el Senado de los Estados Unidos en 1858, ambos de ellos hablaron en Chicago poco después de la fiesta del cuatro de julio.  Tomando nota de que alrededor de la mitad de nuestra población había venido de Europa ellos mismos o eran descendientes de personas que habían llegado después de la fundación de nuestro país, Lincoln dijo que estas personas no debían sentirse menos una parte de nuestro país que los descendientes de personas presentes en su fundación.  “Cuando revisan esa vieja Declaración de la Independencia hallan que esos ancianos dicen que ‘Sostenemos que estas verdades son evidentes, que todos los hombres son creados iguales’, y luego se sienten que ese sentimiento moral enseñado en ese día pone en evidencia su relación con aquellos hombres, que es el padre de todo principio moral en ellos, y que tienen el derecho a reclamarlo como si fueran sangre de la sangre, y carne de los hombres que escribieron esa Declaración, y así lo son.  Ese es el cable eléctrico en esa Declaración que une juntos los corazones de hombres patrióticos y amantes de la libertad, que unirá esos corazones patrióticos en tanto que exista el amor de la libertad en las mentes de hombres por todo el mundo.”

Las acciones de Lincoln respaldan sus palabras.  Muchos inmigrantes alemanes se habían trasladado a Illinois, y estaban atraídos naturalmente al recién creado Partido Republicano debido a la oposición de este partido a la extensión de la esclavitud.  Lincoln cortejó su voto, e incluso compró un periódico de lengua alemana para asegurar que su mensaje llegara a este electorado vital.

Como presidente, Lincoln abogó por el reclutamiento de sacerdotes católicos – y más tarde, de rabinos judíos – para servir como capellanes.  Además, en su mensaje anual al Congreso en diciembre de 1863, pidió a ese órgano a considerar de nuevo “la conveniencia de establecer un sistema para el fomento de la inmigración” dada la creciente demanda de trabajadores en nuestro país cada vez más extendido, junto con el hecho de que “decenas de miles de personas, carentes de una ocupación remunerada, se están agolpando en nuestros consulados extranjeros, y ofreciendo a emigrar a los Estados Unidos si una ayuda esencial, pero muy barata, puede ser otorgada a ellas.  Es fácil ver que, bajo la fuerte disciplina de la guerra civil, la nación está empezando una nueva vida.”  El Congreso respondió aprobando una ley para fomentar la inmigración el siguiente 4 de julio y asignó $25.000 a ese fin.

Ese mismo verano, el Partido Republicano (Unión Nacional) nombró a Lincoln de nuevo a la Presidencia e incluyó en su plataforma una resolución “que la inmigración extranjera, que en el pasado ha contribuido tanto a la riqueza, al desarrollo de recursos y al aumento de poder de esta nación, el asilo de los oprimidos de todas las naciones, debe ser fomentada y alentada por una política liberal y justa”.

La nueva ley aparentemente fue exitosa, porque en otoño, la proclamación de acción de gracias de Lincoln contó el aumento de población debido a la inmigración como una de las bendiciones de Dios del año anterior.  Sin embargo, pronto surgió un nuevo problema: fraudes perpetrados contra los inmigrantes en su viaje y asentamiento aquí.  Lincoln no permitiría nada de eso, y pidió en su próximo mensaje anual (diciembre de 1864) que la ley fuera enmendada para proporcionar las protecciones necesarias de parte del gobierno nacional.  También quiso dejar claro que los nuevos inmigrantes no serían sometidos involuntariamente al servicio militar.

Todo esto no quiere decir que Lincoln favorecería necesariamente cada propuesta pro inmigración que ha sido sugerida en nuestros días.  El contexto y los temas son completamente diferentes.  Pero creo que nos da una idea acertada de lo que sería la actitud general de Lincoln hacia los inmigrantes y refugiados, incluso hacia aquellos que son diferentes de la mayoría de la población en cuanto a su origen étnico o su religión.  Como su socio de ley y amigo Billy Herndon testificó, Lincoln “no tenía prejuicios contra cualquier clase… tolerando – como yo nunca podía – incluso los irlandeses”, a pesar de que estos no eran nada queridos por mucha gente y votaron abrumadoramente por el Partido Demócrata y por lo tanto contra Lincoln.

LinkedIn-LogoSquareKevin J. Wood

el 26 de septiembre de 2015