The Wrong End of the Dog: Abraham Lincoln as Storyteller

You’ve probably heard that Abraham Lincoln was rather fond of telling stories and jokes.  He sometimes told these simply to entertain, but there were often other reasons as well: to illustrate a point; to relieve tension or lighten the mood; to communicate a hard-to-accept lesson or rebuke in a more indirect, ‘softer’ manner; or to distract from the difficulties and hard realities of life, especially in the midst of the Civil War.

Judge H.W. Beckwith recalled a particularly memorable tale told by Lincoln while the latter was serving as a lawyer in the Circuit Court at Danville, Illinois, a tale which was “a good example of Lincoln’s skill in condensing the law and the facts of an issue in a story”.

Lincoln was defending a man who had been charged with assault and battery.  It happened that his client had only acted in self-defense, the other man having first provoked and then physically attacked him.  Rather than simply relate the facts of the case according to his client, however, Lincoln determined that the jury would better understand their plea if he explained it by way of a story.

The judge explained: “Mr. Lincoln … told the jury that his client was in the fix of a man who, in going along the highway with a pitchfork on his shoulder, was attacked by a fierce dog that ran out at him from a farmer’s dooryard.  In parrying off the brute with his fork, its prongs stuck into the brute and killed him.

“‘What made you kill my dog?’, said the farmer.

“‘What made him try to bite me?’

“‘But why did you not go at him with the other end of the pitchfork?’

“‘Why did he not come after me with his other end?’

“At this Mr. Lincoln whirled about in his long arms an imaginary dog, and pushed its tail end toward the jury.  This was the defensive plea of … ‘the other fellow brought on the fight,’ quickly told, and in a way the dullest mind would grasp and retain.

One can easily see how Abraham Lincoln became one of the most successful lawyers of his day while also acquiring a reputation for his wit and humor.  One can also suppose that when Lincoln was scheduled for a session of court, there was no shortage of men willing to serve on the jury!

LinkedIn-LogoSquareKevin J. Wood

April 30, 2016

Le mauvais bout du chien : Abraham Lincoln comme conteur

Vous avez probablement entendu que Abraham Lincoln aimait plutôt raconter des histoires et des blagues.  Il les racontait parfois simplement pour divertir, mais il y avait souvent d’autres raisons aussi : pour illustrer un point ; pour soulager la tension ou alléger l’atmosphère ; pour communiquer une leçon ou un reproche difficile à accepter d’une manière plus indirecte et « douce » ; ou pour détourner l’attention des difficultés et des dures réalités de la vie, en particulier au milieu de la guerre civile.

Juge H.W. Beckwith a rappelé une histoire particulièrement mémorable racontée par Lincoln tandis que ce dernier servait comme avocat à la cour de circuit à Danville, Illinois, une histoire qui était « un bon exemple de l’habileté du Lincoln à condenser la loi et les faits d’une cause dans une histoire ».

Lincoln défendait un homme qui avait été accusé de voies de fait.  Il est arrivé que son client avait seulement agi en légitime défense, l’autre homme ayant d’abord lui provoqué et encore lui attaqué physiquement.  Plutôt que de se rapporter simplement les faits de l’affaire selon son client, cependant, Lincoln a déterminé que le jury aurait mieux comprendre leur plaidoyer s’il l’a expliqué au moyen d’une histoire.

Le juge a expliqué : « M. Lincoln … a dit au jury que son client était dans la situation difficile d’un homme qui, en marchant le long de l’autoroute avec une fourche sur son épaule, a été attaqué par un chien féroce qui a sorti de l’arrière-cour d’une ferme et l’a affronté.  En parant au large de la brute avec sa fourche, ses dents sont enfoncées dans la brute et l’a tué.

« ‘Qu’est-ce qui vous a fait tuer mon chien ? », dit le fermier.’

« ‘Qu’est-ce qui lui essayer de me mordre ?’

« ‘Mais pourquoi ne l’avez-vous pas frappé avec l’autre extrémité de la fourche ?’

« ‘Pourquoi n’a-t-il pas venu après moi avec son autre extrémité ?’

“A ce moment-là M. Lincoln a fait tourbillonner dans ses longs bras un chien imaginaire, et a poussé son bout postérieur, sa queue, vers le jury.  Ce fut le plaidoyer de défense de … ‘l’autre gars a commencé la lutte, rapidement dit, et de telle sorte que le plus lent d’esprit se le saisirait et le retiendrait. »

On peut facilement voir comment Abraham Lincoln est devenu l’un des avocats les plus réussis de son époque tout en acquérant une réputation pour son esprit et d’humour.  On peut également supposer que lorsque Lincoln a été prévu pour une session du tribunal, il n’y avait pas de pénurie d’hommes prêts à faire partie du jury !

Kevin J. Wood

30 avril 2016

El extremo equivocado del perro: Abraham Lincoln como cuentacuentos

Probablemente has oído que Abraham Lincoln era bastante aficionado a contar cuentos y chistes.  A veces los contó simplemente para entretener, pero a menudo había otras razones también: para ilustrar un punto; para aliviar tensiones o relajar el ambiente; para comunicar una lección o reproche difícil de aceptar de una manera más indirecta y más ‘suave’; o para distraer la atención de las dificultades y las duras realidades de la vida, especialmente en medio de la Guerra Civil.

El juez H. W. Beckwith recordó un cuento particularmente memorable contado por Lincoln mientras que éste ejercía de abogado en el tribunal de circuito en Danville, Illinois, un cuento que fue “un buen ejemplo de la habilidad de Lincoln de condensar la ley y los hechos de un asunto en un cuento”.

Lincoln defendía a un hombre que había sido acusado de asalto con agresión. Sucedió que su cliente sólo había actuado en defensa propia, el otro hombre habiéndolo primero provocado y luego agredido físicamente.  Sin embargo, en lugar de simplemente relatar los hechos del caso según su cliente, Lincoln determinó que el jurado entendería mejor su súplica si él la explicó por medio de un cuento.

El juez explicó: “El Sr. Lincoln … dijo al jurado que su cliente estaba en la situación difícil de un hombre que, al andar por la carretera con una horquilla sobre el hombro, fue atacado por un perro feroz que salió del patio de entrada de un granjero y le enfrentó.  Al bloquear y desviar la bestia con la horquilla, las puntas clavaron en la bestia y la mataron.

“‘¿Qué te hizo matar a mi perro?’, dijo el granjero.

“‘Qué le hizo intentar morderme?’

“‘Pero, ¿por qué no fuiste hacía él con el otro extremo de la horquilla?’

“‘¿Por qué él no vino a por mí con su otro extremo?’

“En este momento el Sr. Lincoln giró en sus largos brazos un perro imaginario, y empujó su extremo posterior, el de la cola, hacia el jurado.  Este fue la súplica defensiva de … ‘el otro tío inició la pelea’, dicha rápidamente, y de manera que la mente más torpe la captaría y la retendría.

Fácilmente se puede ver cómo Abraham Lincoln llegó a ser uno de los abogados más exitosos de su época mientras también se adquirió fama de su ingenio y humor.  Uno puede también suponer que cuando Lincoln fue programado para una sesión de la corte, ¡no había escasez de hombres dispuestos a servir en el jurado!

LinkedIn-LogoSquareKevin J. Wood

el 30 de abril de 2016