Lincoln’s Eulogy on President Taylor: An Example to Others, Lincoln Himself Included

It was on this date – July 25 – in the year 1850 that Abraham Lincoln pronounced in Chicago a eulogy for President Zachary Taylor, who had died two weeks earlier at age 65, having served only one year and four months of his term.

The choice of Lincoln for this task was understandable since he had campaigned on behalf of Taylor in 1848 following his own one term in the U.S. Congress.  Yet it also seems somewhat ironic given some of the vast differences between Taylor’s life and his own.  Until Taylor was recruited by the Whig Party to run for President, for example, he expressed little interest in politics and held vague political beliefs.  Lincoln, by contrast, had been intrigued by politics since young adulthood and had very defined beliefs.

Even more striking was the difference in their military careers.  Much of Lincoln’s eulogy on Taylor covered his long and distinguished career as an army officer, from the War of 1812 to the Indian wars and finally the Mexican-American War, in which as a major general he became a national hero.  Lincoln’s own military service consisted of three uneventful months as a young man in the Black Hawk War, an experience which he once jokingly described as follows: “I had a good many bloody struggles with the musquetoes [sic]”.  In fact, Congressman Lincoln had opposed the initiation of the war with Mexico, viewing it as an unjustified land grab by President Polk with the sole goal of claiming more territory for the expansion of slavery.

While talking at length about General Taylor’s military accomplishments, Lincoln’s recitation was mostly plain and factual, but he allowed himself some poetic license when talking about one tense moment early in the Mexican-American War.  The general and his men were desperately trying to reach a besieged fort on the Rio Grande (near the modern Brownsville), not knowing whether their compatriots inside were dead or alive, and those inside likewise fearing for those outside.  Lincoln concluded the scene as follows:

And now the din of battle nears the fort and sweeps obliquely by; a gleam of hope flies through the half imprisoned few; they fly to the wall; every eye is strained – it is – it is – the stars and stripes are still aloft!  Anon the anxious brethren meet; and while hand strikes hand, the heavens are rent with a loud, long, glorious, gushing cry of victory! victory!! victory!!!

Later, when discussing General Taylor’s final battle, against the great Santa Anna at Buena Vista, deep in Mexican territory, outnumbered three or four to one, Lincoln recalled the apprehension felt by those back in the United States, fearing the worst.  When the truth finally came, it was of both “glory and grief.  A bright and glowing page was added to our Nation’s history; but then too, in eternal silence, lay Clay, and Mc’Kee, and Yell, and Lincoln, and our own beloved Hardin” (these names being some of the officers killed at Buena Vista, including Henry Clay’s son, Henry Clay, Jr.; Lincoln’s friend John J. Hardin; and interestingly, an officer named George Lincoln, apparently no relation).

While all this military history reveals a great difference between the lives of Taylor and Lincoln, however, Lincoln’s eulogy also suggests some remarkable commonalities between the two men.  They were both shaped, for example, by having spent their early years on the frontier in Kentucky.  Perhaps most interesting of all, the character traits, ambitions, priorities, etc. which Lincoln exalts in Taylor are ones which we would easily apply to Lincoln himself.  And they are the same ones which Lincoln would later appreciate in others when he had his second military stint, that of Commander-in-Chief, in particular in men such as General Grant.  Lincoln might just as well have been pronouncing the eulogy he hoped others would pronounce on his own life when his own time came to depart this world.

The following words, for example, might just as easily express the feelings which Lincoln would have toward Grant 15 years later:

Gen. Taylor’s battles were not distinguished for brilliant military manoeuvers; but in all, he seems rather to have conquered by the exercise of a sober and steady judgment, coupled with a dogged incapacity to understand that defeat was possible.  His rarest military trait, was a combination of negatives – absence of excitement and absence of fear.  He could not be flurried, and he could not be scared.

Lincoln also took time to carefully relate one notable incident which showed that Taylor was averse to seeking revenge.  During the Mexican-American War, Colonel William Worth, greatly offended when Taylor selected another officer over him, returned to Washington to tender his resignation, where “in his passionate feeling, he hesitated not to speak harshly and disparagingly of Gen. Taylor.  He was an officer of the highest character; and his word, on military subjects, and about military men, could not, with the country, pass for nothing.”

Worth soon regretted his words and actions, however, and his resignation having been declined, he returned to the field of battle, where, Lincoln relates:

Then came Gen. Taylor’s opportunity for revenge.  The battle of Monterey was approaching, and even at hand.  Taylor could if he would, so place Worth in that battle, that his name would scarcely be noticed in the report.  But no.  He felt it was due to the service, to assign the real post of honor to some one of the best officers; he knew Worth was one of the best, and he felt that it was generous to allow him, then and there, to retrieve his secret loss.  Accordingly he assigned to Col. Worth in that assault, what was par excellence, the post of honor; and, the duties of which, he executed so well, and so brilliantly, as to eclipse, in that battle, even Gen. Taylor himself.

To anyone familiar with Lincoln’s own life and career, these words will immediately recall to mind some of the notable incidents when he would likewise refuse to hold grudges against those who did him harm or spoke ill of him, even naming them to posts of honor for the sake of the country if he felt that they were the best people for the job.  The case of Edwin Stanton is just one example of this.

Given that Taylor’s political career was rather short and also recent, Lincoln’s eulogy is understandably brief on this point, noting that “the incidents of his administration up to the time of his death, are too familiar and too fresh to require any direct repetition”.  He was more concerned about what effect the President’s death would have politically on the country, but called for trust in God on this matter:

I fear the one great question of the day [slavery], is not now so likely to be partially acquiesced in by the different sections of the Union, as it would have been, could Gen. Taylor have been spared to us.  Yet, under all circumstances, trusting to our Maker, and through his wisdom and beneficence, to the great body of our people, we will not despair, nor despond.

Lincoln held that Taylor would be remembered for “his unostentatious, self-sacrificing, long enduring devotion to his duty”, and moralized that this should serve as an example to young Americans “that treading the hard path of duty, as he trod it, will be noticed, and will lead to high places”.

Lincoln concluded his thoughts on Taylor’s life as follows, including a citation from the gospels and another from an Isaac Watts hymn:

But he is gone.  The conqueror at last is conquered.  The fruits of his labor, his name, his memory and example, are all that is left us – his example, verifying the great truth, that “he that humbleth himself, shall be exalted” teaching, that to serve one’s country with a singleness of purpose, gives assurance of that country’s gratitude, secures its best honors, and makes “a dying bed, soft as downy pillows are”.

But Lincoln was not quite done, noting that the death of such a great and well-known person inevitably reminds all people of their own mortality.  He then finished his eulogy by citing several stanzas of his favorite poem, William Knox’s “Oh, why should the spirit of mortal be proud”, on the brevity and uncertainty of life, ending with the final stanza:

‘Tis the wink of an eye, ‘tis the draught of a breath,

From the blossoms of health, to the paleness of death.

From the gilded saloon, to the bier and the shroud.

Oh, why should the spirit of mortal be proud!

Reading Lincoln’s eulogy on President Taylor, and comparing it to how Lincoln lived his own life, suggests that he tried to emulate the positive characteristics of those he admired.  We might do well to do the same, beginning with the example of Lincoln himself.

Kevin J. Wood

July 25, 2017

L’éloge de Lincoln sur le président Taylor : Un exemple pour les autres, Lincoln lui-même inclus

(disponible uniquement en anglais et en espagnol)

El elogio de Lincoln sobre el presidente Taylor: Un ejemplo para otros, el propio Lincoln incluido

Fue en esta fecha – el 25 de julio – en el año 1850 que Abraham Lincoln pronunció en Chicago un elogio sobre el presidente Zachary Taylor, quien había fallecido dos semanas antes a los 65 años, habiendo cumplido solamente un año y cuatro meses de su mandato.

La elección de Lincoln para esta tarea era comprensible, ya que había hecho campaña en favor de Taylor en 1848 después de su propio y único término en el Congreso de los EE.UU.  Sin embargo, también parece algo irónica dada algunas de las grandes diferencias entre la vida de Taylor y la suya.  Hasta que Taylor fue reclutado por el partido de los Whigs para presentarse para la presidencia, por ejemplo, expresó poco interés en la política y sostenía creencias políticas vagas.  Lincoln, por el contrario, había estado intrigado por la política desde que fue un joven adulto y tenía creencias muy definidas.

Aún más llamativa era la diferencia en sus carreras militares.  Una gran parte del elogio de Lincoln sobre Taylor cubrió su larga y distinguida carrera como oficial del ejército, desde la Guerra de 1812 hasta las guerras contra los indios y finalmente la Guerra mexicano-americana, en la que siendo mayor general se convirtió en un héroe nacional.  El servicio militar del propio Lincoln consistió en tres meses sin incidentes siendo un joven en la Guerra de Halcón Negro, una experiencia que una vez describió en broma como sigue: “Tenía muchas luchas sangrientas con los mosquitos”.  De hecho, el congresista Lincoln se había opuesto a la iniciación de la guerra con México, viéndola como una toma de tierra injustificada por el presidente Polk con el único objetivo de reclamar más territorio para la expansión de la esclavitud.

Mientras hablaba extensamente sobre los logros militares del General Taylor, la recitación de Lincoln era en su mayoría simple y factual, pero se permitió una cierta licencia poética al hablar de un momento tenso a principios de la Guerra mexicano-americana.  El general y sus hombres trataban desesperadamente de alcanzar a una fortaleza en el Río Grande (cerca de la moderna Brownsville), la cual estaba siendo asediada, sin saber si sus compatriotas dentro estaban muertos o vivos, y los que estaban dentro igualmente temiéndose por los que estaban fuera.  Lincoln concluyó la escena de la siguiente manera:

Y ahora el estruendo de la batalla se acerca a la fortaleza y pasa rápida- y oblicuamente; un resplandor de esperanza vuela entre los pocos que hay, mitad presos; vuelan a la pared; cada ojo se fatiga – es – es – ¡las estrellas y las barras están todavía en lo alto!  En seguida se encuentran los hermanos ansiosos; y mientras que una mano golpea otra mano, los cielos se rasgan con un grito alto, largo, glorioso y efusivo de ¡victoria! ¡¡victoria!! ¡¡¡victoria!!!

Más tarde, cuando habló de la batalla final del general Taylor, contra el gran Santa Anna en Buena Vista, en profundo territorio mexicano, superado por tres o cuatro a uno, Lincoln recordó la aprehensión que sentían los en los Estados Unidos, temiendo lo peor.  Cuando finalmente llegó la verdad, era de “gloria y dolor.  Una página radiante y brillante se añadió a la historia de nuestra nación; pero también, en un silencio eterno, yacían Clay, y McKee, y Yell, y Lincoln y nuestro querido Hardin” (estos nombres siendo algunos de los oficiales militares fallecidos en Buena Vista, incluyendo el hijo de Henry Clay, Henry Clay, Jr; el amigo de Lincoln, John J. Hardin; y curiosamente, un oficial llamado George Lincoln, aparentemente sin ninguna relación).

Mientras que toda esta historia militar revela una gran diferencia entre las vidas de Taylor y de Lincoln, sin embargo, el elogio de Lincoln también sugiere algunas cosas en común entre los dos hombres.  Ambos fueron moldeados, por ejemplo, por haber pasado sus primeros años en la frontera de Kentucky.  Tal vez lo más interesante de todo, los rasgos de carácter, las ambiciones, las prioridades, etc. que Lincoln exalta en Taylor son aquellos que fácilmente se aplicarían al propio Lincoln.  Y son los mismos que Lincoln apreciaría más tarde en otros cuando tuviera su segundo puesto militar, el de Comandante en Jefe, en particular en hombres como el General Grant.  Lincoln podría haber estado pronunciando el elogio que esperaba que otros pronunciaran sobre su propia vida cuando su propio tiempo llegara para salir de este mundo.

Las siguientes palabras, por ejemplo, podrían expresar con la misma facilidad los sentimientos que Lincoln tendría hacia Grant 15 años después:

Las batallas del general Taylor no se distinguieron por brillantes maniobras militares; pero en todo parece más bien haber conquistado por el ejercicio de un juicio sobrio y firme, junto con una obstinada incapacidad para comprender que la derrota era posible.  Su rasgo militar más raro era una combinación de negativos – ausencia de emoción y ausencia de miedo.  No podía estar aturdido, y no podía estar asustado.

Lincoln también tomó tiempo para relacionar cuidadosamente un incidente notable que demostró que Taylor tenía una aversión a buscar venganza.  Durante la Guerra mexicano-americana, el coronel William Worth, muy ofendido cuando Taylor eligió a otro oficial en vez de él, regresó a Washington para presentar su renuncia, donde “en su apasionado sentimiento, no dudó en hablar con dureza y desprecio del general Taylor.  Era un oficial del más alto carácter; y su palabra, sobre temas militares y sobre hombres militares, no podía ser pasado por alto por los de su país.”

Sin embargo, Worth pronto lamentó sus palabras y acciones, y su renuncia habiendo sido rechazada, volvió al campo de batalla, donde, cuenta Lincoln:

Entonces vino la oportunidad del General Taylor para vengarse.  La batalla de Monterrey se acercaba, e incluso estaba a punto de comenzar.  Taylor podría si quisiera, ubicar a Worth en esa batalla, para que su nombre apenas se notaría en el informe.  Pero no.  Sentía que era debido al servicio, el asignar el verdadero puesto de honor a alguno de los mejores oficiales; sabía que Worth era uno de los mejores, y sentía que era generoso permitirle, entonces y allí, recuperar su pérdida secreta.  En consecuencia, asignó al coronel Worth en ese asalto, lo que era por excelencia, el puesto de honor; y cuyos deberes este ejecutó tan bien y tan brillantemente como para eclipsar en aquella batalla hasta al propio general Taylor.

Para cualquiera que esté familiarizado con la vida y la carrera de Lincoln, estas palabras recordarán inmediatamente algunos de los incidentes notables cuando él también rehusaría guardar rencores contra los que le hicieron daño o hablaron mal de él, incluso nombrándolos a puestos de honor para el bien del país si sentía que eran las mejores personas para el trabajo.  El caso de Edwin Stanton es solamente un ejemplo de esto.

Teniendo en cuenta que la carrera política de Taylor fue bastante corta y también reciente, el elogio de Lincoln es comprensiblemente breve en este punto, señalando que “los incidentes de su administración hasta el momento de su muerte, son demasiado conocidos y demasiado frescos para requerir cualquier repetición directa”.  Estaba más preocupado por el efecto que la muerte del presidente tendría políticamente en el país, pero pidió confianza en Dios en este asunto:

Me temo que en cuanto a la única gran cuestión del día [la esclavitud], no es ahora tan probable que sea aceptada parcialmente por las diferentes secciones de la Unión, como habría sido, si la vida del general Taylor hubiera sido perdonado para nosotros.  Sin embargo, bajo todas las circunstancias, confiando en nuestro Hacedor, y por medio de su sabiduría y beneficencia, en el gran cuerpo de nuestro pueblo, no nos desesperaremos ni desanimaremos.

Lincoln sostuvo que Taylor sería recordado por “su devoción a su deber, sin ostentación, abnegada, duradera de largo tiempo”, y moralizó que esto debe servir como ejemplo a los jóvenes americanos “que el andar el camino duro del deber, como lo andaba él, será notado, y conducirá a lugares altos”.

Lincoln concluyó sus pensamientos sobre la vida de Taylor como sigue, incluyendo una cita de los evangelios y otra de un himno de Isaac Watts:

Pero se ha ido.  El conquistador finalmente es conquistado.  El fruto de su trabajo, su nombre, su memoria y su ejemplo, son todo lo que nos queda – su ejemplo, verificando la gran verdad, que “el que se humille, será ensalzado”, enseñando que el servir a la patria con una resolución total, asegura la gratitud de ese país, asegura sus mejores honores, y hace “una cama moribunda, suave como almohadas de plumas”.

Pero Lincoln no había terminado por completo, notando que la muerte de una persona tan grande y conocida inevitablemente recuerda a todas las personas de su propia mortalidad.  Luego terminó su elogio citando varias estrofas de su poema favorito, “Oh, ¿por qué debería el espíritu del hombre mortal ser orgulloso” por William Knox, sobre la brevedad y la incertidumbre de la vida, terminando con la estrofa final:

Es el guiño de un ojo, es el corriente de un respiro,

Desde las flores de la salud, hasta la palidez de la muerte.

Desde el salón dorado, hasta el féretro y el sudario.

¡Oh, por qué debería el espíritu del hombre mortal ser orgulloso!

Leer el elogio de Lincoln sobre el presidente Taylor, y compararlo con la manera en que Lincoln vivió su propia vida, sugiere que él trató de emular las características positivas de aquellos a quienes admiraba.  Podríamos hacer bien en hacer lo mismo, comenzando con el ejemplo del propio Lincoln.

Kevin J. Wood

el 25 de julio de 2017