Lincoln’s “Lost Speech”: His Greatest Speech Ever?

You’ve heard of Abraham Lincoln’s Gettysburg Address, maybe even memorized it.  You might also know about his “House Divided” speech, his Cooper Union speech, and his two inaugural addresses.  Yet some claim that Lincoln’s greatest speech wasn’t any of these, but rather one you’ve never read nor recited, for the simple reason that it was lost to history.

It is known simply as the “Lost Speech”, and it was delivered at Bloomington, IL on May 29, 1856 at an exceedingly tense and tumultuous time.  Two years previous, the great slavery debate had exploded in greater furor than ever before due to Senator Stephen Douglas’s Kansas-Nebraska Act.  Up to that point, slavery had been contained in just one part of the country with the hope, and the expectation, that one day the nation might be rid of it entirely; now slavery would be allowed to spread into the west and even into the north, and we might never be rid of it.

This prompted an entire re-ordering of the political landscape.  Prior differences between Democrats and Whigs over other issues moved to the background as the defining issue now became whether one was for or against Douglas’s bill.  The Whig Party soon collapsed under the weight of the situation, and there emerged a movement to gather all the “anti-Nebraska” forces – i.e., all those who were opposed to the extension of slavery – into one political force, if not one entirely new political party.

By early 1856, a presidential election year, this movement was coalescing under the name “Republican”.  The new party would hold its first-ever national convention in the middle of June in Philadelphia to nominate candidates and adopt a platform.  State conventions were likewise called in many of the northern states; in Illinois, it was decided to hold the convention in Bloomington on May 29.

During the week leading up to the Bloomington convention, the tensions suddenly escalated significantly.  Senator Charles Sumner of Massachusetts was brutally beaten on the Senate floor by South Carolina Congressman Preston Brooks in retaliation for Sumner’s speech denouncing the Kansas-Nebraska Act, in which he also mocked Brooks’ cousin, Senator Andrew Butler; the outrage in the North was loud and strong, while in the South, Brooks was praised.  Meanwhile, out in Kansas, the anti-slavery stronghold of Lawrence was ransacked by pro-slavery ruffians, and three days later a group of men led by John Brown retaliated by killing five pro-slavery settlers north of Pottawatomie Creek; “Bleeding Kansas” was well underway.  And right here in Illinois, an anti-slavery editor named Paul Selby, who would have been one of the leaders of the Bloomington convention, was viciously attacked by pro-slavery sympathizers and now lay at home recovering from his injuries.

Amid all this tension, the Bloomington convention did its work, hearing speeches, nominating candidates, and adopting resolutions.  Lincoln chaired the nominating committee for state offices and was named a delegate to the upcoming national convention – an honor he would have to decline because he had neither the time nor the money to attend – as well as a statewide elector-at-large for the Presidential election.  But he was passed over for what he would have most desired: an opportunity to address the crowd.

As the convention drew to a close around 5:30 pm, however, many of the delegates and visitors were in no mood to leave, and a crowd of over a thousand men was still gathered in and around the hall.  It was then that some of them started calling out for Lincoln.  They may have only wanted some of his funny stories, but what he gave them instead was a rousing, hour-and-a-half-long speech.

The traditional story is that the speech was ‘lost’ because the newspapermen and others were so enthralled that they stopped taking notes.  William Herndon, Lincoln’s friend and law partner, claimed that he “attempted for about fifteen minutes … to take notes, but at the end of that time I threw pen and paper away and lived only in the inspiration of the hour.  If Mr. Lincoln was six feet, four inches high usually, at Bloomington that day he was seven feet, and inspired at that.

It is just as likely, however, that Lincoln and other party leaders deliberately suppressed its publication, given that he directed his words to a highly partisan crowd.  In an election year, it wasn’t the kind of message that would have been politically expedient to share with a broader audience.

But this doesn’t mean that the newspapers, as well as individuals, didn’t report on Lincoln’s speech.  Herndon called it “full of fire and energy and force: it was logic; it was pathos; it was enthusiasm; it was justice, equity, truth, and right set ablaze by the divine fires of a soul maddened by the wrong; it was hard, heavy, knotty, gnarly, backed with wrath”.  Editor ‘Long John’ Wentworth of the Chicago Democrat reported that “Abraham Lincoln for an hour and a half held the assemblage spellbound by the power of his argument, the intense irony of his invective, the brilliancy of his eloquence.  I shall not mar any of its fine proportions by attempting even a synopsis of it.

The only paper that did attempt a synopsis appears to be the Alton Weekly Courier, which reported: “Abraham Lincoln, of Sangamon, came upon the platform amid deafening applause.  He enumerated the pressing reasons of the present movement.  He was here ready to fuse with anyone who would unite with him to oppose slave power; spoke of the bugbear disunion which was so vaguely threatened.  It was to be remembered that the Union must be preserved in the purity of its principles as well as in the integrity of its territorial parts.  It must be ‘Liberty and Union, now and forever, one and inseparable’.  The sentiment in favor of white slavery now prevailed in all the slave state papers, except those of Kentucky, Tennessee and Missouri and Maryland.  Such was the progress of the National Democracy.  Douglas once claimed against him that Democracy favored more than his principles, the individual rights of man.  Was it not strange that he must stand there now to defend those rights against their former eulogist?  The Black Democracy were endeavoring to cite Henry Clay to reconcile old Whigs to their doctrine, and repaid them with the very cheap compliment of National Whigs.

Lincoln’s primary objective seems to have been to unite all the disparate elements then coalescing into the new Republican Party, inspiring them to put aside their differences and commit wholeheartedly to the movement to fight against the extension of slavery.  The increasingly violent slave power must be resisted, Kansas must be free, republican principles must be preserved, and the Union must be maintained.

In the judgment of Elwell Crissey, who wrote the definitive book on the speech in 1967, appropriately entitled Lincoln’s Lost Speech, only two brief quotes are unmistakably preserved.  The first came near the beginning, when Lincoln was responding to an alarming appeal made by James Emery of Kansas, the final speaker at the convention, who had called for armed men to go to Kansas.  Lincoln urged moderation and a different approach: “No, my friends, I’ll tell you what we will do.  We will wait until November, and then we will shoot paper ballots at them.”  Lincoln would return to this theme of “ballots, not bullets” in later speeches, including his July 4, 1861 message to Congress.  The second well-documented quote came near the end, when Lincoln was speaking against the ‘bugbear’ of dissolution: “We say to our Southern brethren: ‘We won’t go out of the Union, and you shan’t!’

Although Lincoln’s original speech was ‘lost’, I’m pleased to report that an audience at “Lincoln’s Festival on Route 66” in that very same city of Bloomington was treated to a re-creation of it this past Sunday!  That’s right, I found everything I could about it and pieced together what I think is a reasonable facsimile, although abridged to about half an hour.  With the introductory and concluding material, it made a nice hour-long program, which I am now offering to whomever wants to see it so that they might decide for themselves whether it really was Lincoln’s greatest speech ever.

Kevin J. Wood

July 28, 2018

Lincolns „Verlorene Rede”: Seine größte Rede überhaupt? (unübersetzt)

[nur verfügbar auf Englisch und Spanisch (vollständigen Versionen) und auf Französisch (gekürzte Version)]

Kevin J. Wood

28. Juli 2018

Le « Discours perdu » de Lincoln : Son plus grand discours jamais ? (version abrégée)

[Ce qui suit est une version abrégée ; la version complète de l’article du blog est disponible en anglais et en espagnol.]

Vous avez entendu parler de l’adresse de Gettysburg d’Abraham Lincoln, peut-être même la mémorisé.  Vous pourriez également être au courant de son discours « Une maison divisée », de son discours de Cooper Union et de ses deux discours inauguraux.  Pourtant, certains prétendent que le plus grand discours de Lincoln n’était pas un de ceux-là, mais plutôt un discours que vous n’avez jamais lu ni récité, pour la simple raison qu’il a été perdu dans l’histoire.

Il est connu simplement comme le « Discours perdu », et il a été prononcé à Bloomington, IL le 29 mai 1856 à un moment extrêmement tendu et tumultueux.  Le nouveau parti républicain avait été formé pour lutter contre l’extension de l’esclavage à l’ouest et le nord, et la première convention d’état républicain de l’Illinois avait lieu à Bloomington ce jour-là.

Lincoln a été très impliqué dans la convention, mais il a été court-circuité pour ce qu’il aurait souhaité le plus : une occasion de s’adresser à la foule.  Comme la convention tirait à sa fin vers 17h30, cependant, certains des hommes ont commencé à appeler pour Lincoln pour qu’il parle.

L’histoire traditionnelle est que le discours qui a suivi a été ‘perdu’ parce que les journalistes et les autres étaient tellement captivés qu’ils ont arrêté de prendre des notes.  William Herndon, ami et avocat associé de Lincoln, a prétendu qu’il « a essayé pendant environ quinze minutes … de prendre des notes, mais à la fin de ce temps j’ai jeté la plume et le papier et j’ai vécu seulement dans l’inspiration de l’heure.  Si M. Lincoln mesurait six pieds et quatre pouces de hauteur en général, à Bloomington ce jour-là il mesurait sept pieds, et de surcroît il était inspiré. »

Cependant, il est tout aussi probable que Lincoln et les autres dirigeants du parti aient délibérément supprimé sa publication, étant donné qu’il a dirigé ses paroles à une foule très partisane.  Dans une année électorale, ce n’était pas le genre de message qui aurait été politiquement opportun de partager avec un public plus large.

Mais cela ne signifie pas que les journaux, ainsi que les individus, n’ont pas rendu compte du discours de Lincoln.  Herndon l’a appelé « plein de feu et d’énergie et de force : c’était de la logique ; c’était du pathos ; c’était l’enthousiasme ; c’était la justice, l’équité, la vérité et le droit embrasés par les feux divins d’une âme rendue folle par le mal ; il était dur, lourd, épineux, noueux, soutenu par la colère ».

Le rédacteur en chef ‘Long John’ Wentworth du Chicago Democrat a rapporté que « Abraham Lincoln pendant une heure et demie a tenu l’assemblage envoûté par la puissance de son argumentation, l’ironie intense de ses invectives, l’éclat de son éloquence.  Je ne gâterai aucun de ses belles proportions en essayant même un résumé de celui-ci. »

Le seul journal qui a tenté un résumé semble être le Alton Weekly Courier, qui a rapporté : « Abraham Lincoln, du Sangamon, est venu sur la plate-forme au milieu des applaudissements assourdissants.  Il a énuméré les raisons pressantes du mouvement actuel.  Il était ici prêt à fusionner avec quiconque voudrait s’unir à lui pour s’opposer au pouvoir esclavagiste ; il a parlé du ‘croque-mitaine’ de la désunion qui était si vaguement menacé.  Il convient de rappeler que l’Union doit être préservée dans la pureté de ses principes ainsi que dans l’intégrité de ses parties territoriales.  Ce doit être ‘Liberté et Union, maintenant et pour toujours, une et inséparable’.  Le sentiment en faveur de l’esclavage blanc prévalait maintenant dans tous les journaux des États esclavagistes, à l’exception de ceux du Kentucky, du Tennessee, du Missouri et du Maryland.  Tel était les progrès de la démocratie nationale.  Douglas a une fois réclamé contre lui que la démocratie favorisait plus que ses principes, les droits individuels de l’homme.  N’était-il pas étrange qu’il doive se tenir debout là maintenant pour défendre ces droits contre leur ancien chantre ?  La Démocratie Noire essayait de citer Henry Clay pour réconcilier les vieux Whigs avec leur doctrine, et les remboursait avec le compliment très sournois des Whigs nationaux. »

Le principal objectif de Lincoln semble avoir été d’unir tous les éléments disparates coalescents puis dans le nouveau Parti républicain, en les incitant à mettre de côté leurs différences et à s’engager sans réserve dans le mouvement de lutte contre l’extension de l’esclavage.  Le pouvoir esclavagiste de plus en plus violent doit être combattu, Kansas doit être libre, les principes républicains doivent être préservés et l’Union doit être maintenue.

Dans le jugement d’Elwell Crissey, qui a écrit le livre définitif sur le discours en 1967, de façon appropriée intitulé Le discours perdu de Lincoln [Lincoln’s Lost Speech], seulement deux brèves citations sont sans aucun doute conservées.  La première est venue près du début, lorsque Lincoln répondait à un appel alarmant fait par James Emery du Kansas, le dernier intervenant à la convention, qui avait appelé à des hommes armés pour aller au Kansas.  Lincoln a exhorté la modération et une approche différente : « Non, mes amis, je vais vous dire ce que nous ferons.  Nous attendrons jusqu’en novembre, puis nous tirerons des bulletins de vote sur eux. »  Lincoln retournerait à ce thème des « bulletins, pas des balles » dans des discours ultérieurs, y compris son message du 4 juillet 1861 au Congrès.  La deuxième citation bien documentée est venue près de la fin, lorsque Lincoln parlait contre le ‘croque-mitaine’ de la dissolution : « Nous disons à nos frères du Sud : ‘Nous ne sortirons pas de l’Union, et vous ne le ferez pas !’ »

Bien que le discours original de Lincoln a été ‘perdu’, je suis heureux d’annoncer que le public au « Lincoln’s Festival on Route 66 » dans cette même ville de Bloomington a eu droit à une recréation de celui-ci le dimanche dernier !  C’est vrai, j’ai trouvé tout ce que je pouvais à son sujet et j’ai reconstitué ce que je pense être un fac-similé raisonnable, bien qu’abrégé à environ une demi-heure.  Avec le matériel d’introduction et de conclusion, c’est fait un beau programme d’une heure, que j’offre maintenant à qui veut l’entendre afin qu’ils puissent décider eux-mêmes si c’était vraiment le plus grand discours de Lincoln jamais.

Kevin J. Wood

28 juillet 2018

El “discurso perdido” de Lincoln: ¿El mejor discurso de su vida?

Ud. ha oído hablar del discurso de Gettysburg de Abraham Lincoln, tal vez incluso lo ha memorizado.  También puede saber de su discurso “Casa dividida”, su discurso de Cooper Union y sus dos discursos inaugurales.  Sin embargo, algunos afirman que el mejor discurso de Lincoln no fue ninguno de estos, sino uno que Ud. nunca ha leído ni recitado, por la sencilla razón de que se perdió en la historia.

Se lo conoce simplemente como el “Discurso perdido”, y fue dado en Bloomington, IL el 29 de mayo de 1856 en un momento extremadamente tenso y tumultuoso.  Dos años antes, el gran debate sobre la esclavitud había estallado con mayor furia que nunca debido a la Ley Kansas-Nebraska del Senador Stephen Douglas.  Hasta ese momento, la esclavitud había sido contenida en solamente una parte del país con la esperanza, y la expectativa, de que algún día la nación podría librarse por completo de ella; ahora se permitiría que la esclavitud se extendiera hacia el oeste e incluso hacia el norte, y podría ser que nunca nos libremos de ella.

Esto provocó un reordenamiento completo del panorama político.  Las diferencias anteriores entre demócratas y whigs sobre otros temas pasaron a un segundo plano, ya que ahora la cuestión definitoria se convirtió en si uno estaba a favor o en contra del proyecto de ley de Douglas.  El Partido Whig pronto colapsó bajo el peso de la situación, y surgió un movimiento para reunir a todas las fuerzas “anti-Nebraska” – es decir, a todos aquellos que se oponían a la extensión de la esclavitud – en una sola fuerza política, si no en un partido político enteramente nuevo.

Para principios de 1856, un año de elecciones presidenciales, este movimiento se estaba fusionando bajo el nombre de “republicano”.  El nuevo partido celebraría su primera convención nacional a mediados de junio en Filadelfia para nombrar candidatos y adoptar una plataforma.  Asimismo, convenciones estatales fueron convocadas en muchos de los estados del norte; en Illinois, se decidió celebrar la convención en Bloomington el día 29 de mayo.

Durante la semana previa a la convención de Bloomington, las tensiones aumentaron repentinamente de manera significativa.  El senador Charles Sumner de Massachusetts fue brutalmente golpeado en el Senado por el congresista Preston Brooks de Carolina del Sur en represalia por un discurso de Sumner denunciando la Ley Kansas-Nebraska, en el que también se burló del primo de Brooks, el senador Andrew Butler; la indignación en el Norte fue clara y fuerte, mientras que en el Sur, Brooks fue elogiado.  Mientras tanto, en Kansas, la fortaleza antiesclavista de Lawrence fue saqueada por rufianes proesclavistas, y tres días después un grupo de hombres liderados por John Brown tomó represalias matando a cinco colonos proesclavistas al norte de Pottawatomie Creek; “El Kansas sangrante” estaba en plena marcha.  Y aquí mismo en Illinois, un redactor antiesclavista llamado Paul Selby, quien hubiera sido uno de los líderes de la convención de Bloomington, fue brutalmente atacado por simpatizantes proesclavistas y ahora estaba en casa recuperándose de sus lesiones.

En medio de toda esta tensión, la convención de Bloomington hizo su trabajo, escuchando discursos, nombrando candidatos y adoptando resoluciones.  Lincoln presidió el comité de nominaciones para los cargos estatales y fue nombrado un delegado a la venidera convención nacional – un honor que tendría que rechazar porque no tenía ni el tiempo ni el dinero para asistir – así como un elector en general a nivel estatal para la elección presidencial.  Pero lo pasaron por alto por lo que hubiera deseado más que nada: una oportunidad para dirigirse a la multitud.

Sin embargo, mientras la convención se acercó a su fin alrededor de las 17:30 horas, muchos de los delegados y visitantes no estaban de humor para irse, y una multitud de más de mil hombres se encontraba todavía en y alrededor de la sala.  Fue entonces cuando algunos de ellos comenzaron a pedir que Lincoln hablara.  Puede ser que solamente quisieran algunas de sus historias divertidas, pero lo que les dio en vez de esto fue un discurso emocionante de hora y media de duración.

La historia tradicional es que el discurso ‘se perdió’ porque los periodistas y otros estaban tan cautivados que dejaron de tomar notas.  William Herndon, amigo y socio de abogacía de Lincoln, afirmó que “intenté durante unos quince minutos … tomar notas, pero al final de ese tiempo tiré el lápiz y el papel y viví solamente en la inspiración de la hora.  Si el Sr. Lincoln medía seis pies con cuatro pulgadas de alto por lo general, en Bloomington ese día medía siete pies, y además fue inspirado.

Sin embargo, es igualmente probable que Lincoln y otros líderes del partido suprimieran deliberadamente la publicación de su discurso, dado que dirigió sus palabras a una multitud altamente partidista.  En un año electoral, no era el tipo de mensaje que habría sido políticamente conveniente compartir con una audiencia más amplia.

Pero esto no quiere decir que los periódicos, así como individuos, no informaron sobre el discurso de Lincoln.  Herndon lo llamó “lleno de fuego y energía y fuerza: era la lógica; era el pathos; era el entusiasmo; era la justicia, la equidad, la verdad y el correcto incendiado por los fuegos divinos de un alma enloquecida por el mal; era duro, pesado, nudoso, retorcido, respaldado por la ira”.  El redactor jefe ‘Long John’ Wentworth, del Chicago Democrat, informó que “Abraham Lincoln durante una hora y media mantuvo a la reunión hechizada por el poder de su argumento, la intensa ironía de su invectiva, la brillantez de su elocuencia.  No voy a estropear ninguna de sus bellas proporciones intentando siquiera una sinopsis de ello.

El único periódico que sí intentó una sinopsis parece ser el Alton Weekly Courier, el cual informó: “Abraham Lincoln, de Sangamon, llegó a la plataforma en medio de un aplauso ensordecedor.  Enumeró las razones apremiantes del movimiento actual.  Estaba aquí listo para fusionarse con cualquiera que se uniera a él para oponerse al poder esclavista; habló del ‘coco’ de la desunión que fue tan vagamente amenazado.  Era preciso recordar que la Unión debe ser preservada en la pureza de sus principios así como en la integridad de sus partes territoriales.  Debe ser ‘Libertad y unión, ahora y siempre, una e inseparable’.  El sentimiento a favor de la esclavitud blanca ahora prevalecía en todos los periódicos de los estados esclavistas, excepto en los de Kentucky, Tennessee, Missouri y Maryland.  Tal fue el progreso de la Democracia Nacional.  Douglas una vez afirmó en su contra que la democracia favorecía más que sus principios, los derechos individuales del hombre.  ¿No era extraño que él debe alzarse allí ahora para defender esos derechos contra su antiguo panegirista?  La Democracia negra se empeñaba en citar a Henry Clay para reconciliar a los antiguos whigs a su doctrina, y los pagaba con un elogio de golpe bajo, el de whigs nacionales.

El principal objetivo de Lincoln parece haber sido el de unir a todos los elementos dispares que entonces se unían en el nuevo Partido Republicano, inspirándoles a dejar de un lado sus diferencias y a comprometerse de todo corazón al movimiento para luchar contra la extensión de la esclavitud.  El poder esclavista cada vez más violento debe ser resistido, Kansas debe ser libre, los principios republicanos deben ser preservados y la Unión debe mantenerse.

A juicio de Elwell Crissey, quien escribió el libro definitivo sobre el discurso en 1967, titulado apropiadamente El discurso perdido de Lincoln [Lincoln’s Lost Speech], solamente dos breves citas se conservan sin lugar a dudas.  La primera llegó casi al principio, cuando Lincoln estaba respondiendo a un llamamiento alarmante hecho por James Emery de Kansas, el último orador de la convención, quien había llamado a hombres armados a irse a Kansas.  Lincoln instó a la moderación y a una estrategia diferente: “No, amigos míos, les diré lo que haremos.  Esperaremos hasta noviembre y luego les dispararemos papeletas de votación.”  Lincoln volvería a este tema de “votos, no balas” [“ballots, not bullets”] en discursos posteriores, incluyendo su mensaje del 4 de julio de 1861 al Congreso.  La segunda cita bien documentada llegó cerca del final, cuando Lincoln estaba hablando en contra del ‘fastidio’ de la disolución: “Decimos a nuestros hermanos del Sur: ‘¡No vamos a salir nosotros de la Unión, y Uds. no lo harán!’

Aunque el discurso original de Lincoln fue ‘perdido’, me complace informar que una audiencia en el “Festival de Lincoln en la Ruta 66” en esa misma ciudad de Bloomington experimentó una recreación de él el domingo pasado.  Así es, encontré todo lo que pude sobre él y reconstruí lo que creo que es un facsímil razonable, aunque abreviado a una media hora aproximadamente.  Con el material de introducción y conclusión, se hizo un lindo programa de una hora, lo cual ahora estoy ofreciendo a quien quiera verlo para que puedan decidir por sí mismos si realmente fue el mejor discurso de Lincoln de toda su vida.

Kevin J. Wood

el 28 de julio de 2018